Warrior cats! New history!

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Warrior cats! New history! » Литераратурный уголок » Пророчество Зари - фанф по Котам- Воителям


Пророчество Зари - фанф по Котам- Воителям

Сообщений 21 страница 40 из 50

21

XVI
Корень услышал звук битвы, исходящий из лагеря. Он скинул с себя Ландыша и помчался туда. Сажа отпустила окровавленный загривок Мяты. Кошка упала без чувств.
- Хорошо мы их отделали, - отплёвываясь от шерсти, к ней подошла Ландыш, - правда, Дубовик?
Никто не откликнулся. Кошки подбежали к куче меха, бесформенно лежавшего на земле. Сажа запрокинула голову и взвыла. Дубовик был мёртв. Ландыш почувствовала, как на глазах наворачиваются слёзы.
- Эх ты! – она зарылась в его холодную шерсть. – Безмозглый, ты старичок! Зачем…
Сажа уселась было рядом, как вдруг кусты зашевелились. Воительница снова вскочила на лапы.
- Кто это? – прорычала она.
На поляну вышла Лебедь. Она подпирала окровавленного Камыша. Форель помогала ей. У неё была прокушена лапа и располосован бок. На минуту повисла тишина.
- Можно, мы пройдём? – нарушила молчание Лебедь. – Нам нужно домой! - она сделала небольшую паузу. – Там, на небольшом островке лежит Голубка… Она сильно ранена, но пока жива…
Ландыш недоверчиво посмотрела на Форель, но та лишь опустила голову и лапой утёрла стекающую с уха струйку крови. Сажа кивнула и снова села у тела Дубовика. Небольшая процессия прошла мимо. Внезапно Форель остановилась и подошла к грозовым кошкам.
- Простите, - пролепетала она, - таков был приказ предводительницы – сражаться до последней капли крови! Мне очень жаль! – в её жёлтых глазах и правда было глубокое сожаление.
Сажа только склонила голову и прикрыла глаза, в знак того, что извинение принято.
Когда речные воины скрылись в зарослях, она обернулась к Ландышу:
- Пойдём… Мы должны найти Голубку…
Белоснежная королева с готовностью поднялась:
- Пойдём!

Синий Ворон проводил Полосатое Небо усталым взглядом и принялся вылизывать самую глубокую рану на лапе. Тут он услышал позади себя звук приближающихся шагов. Кот резко обернулся и, скорее по инерции, оскалил клыки. Но увидел лишь Крольчонка, Орешка и Шишку. Те уверенно направлялись к входу в лагерь.
- Ну, и куда вы собрались? – слабо улыбнулся целитель.
- Как куда? – Орешек подошёл к Ворону. – На битву! Мы, наконец, захватим Грозовое племя!
- Не разговаривай с ним!!! – бросил Крольчонок, подойдя к другу. – Он против нас!
Орешек ошарашено помотал головой, и Синий Ворон прекрасно понимал недоумение ученика. Он сам недоумевал, до чего же докатилось племя, если оруженосцы не доверяют собственному целителю. Воины сражаются друг против друга, а глашатая спасает котят чужого племени от гнева родной предводительницы!? Тем не менее Ворон поднялся и уверенно сказал, сурово глядя на Крольчонка:
- Ты ещё слишком мал, чтобы бросать вызов целителю. Я приемник звёзд и чтец их законов! Кроме того я ваш врачеватель, и на этом основании приказываю вам вернуться домой!
- Ни за что!? – прошипела Шишка. – Сначала мы найдём Ивушку!
Синий Ворон оцепенел:
- Она там? – он обернулся на вход в лагерь Грозовых котов.
- Да, - кивнул Орешек и пристально посмотрел в глаза целителю, - мы без неё не уйдём!
- Тогда за ней! - Ворон не на шутку перепугался за жизнь своей маленькой ученицы.
Когда он вместе с оруженосцами ворвался на поле битвы, то увидел там ужасную картину: Речные воины, призванные биться до конца, из последних сил наседали на Грозовых соперников. Многие уже лежали без сознания, истекаемые кровью. Повсюду летали клочки меха, а в воздухе чувствовался отвратительный запах крови. Звёздная Пыль и Лунная Гладь яростно полосовали друг друга. Обе были в кровоточащих ранах, обе еле держались на лапах и лишь дикий огонь, горящий в их глазах, говорил о том, что каждая будет сражаться до конца! Синий Ворон поискал глазами Ивушку. Когда он увидел её безжизненное тело под большим папоротником, в его ушах бешено застучала кровь, заглушая звуки кровавого боя. Целитель, расталкивая дерущихся и скользя на крови, которой так щедро была покрыта поляна, кинулся к ней. Когда кот прыгнул под большой лист, то нос к носу столкнулся с Глиной. Грозовая целительница испуганно посмотрела на него своими зелёными глазами, но, узнав в нём Речного целителя, положила перед ним моток паутины:
- Вот, - тихо пролепетала она, пододвигая клубок к нему, - я узнала Ивушку и решила помочь…
- Спасибо! – сердечно поблагодарил Синий Ворон и принялся обрабатывать рану малышки. Царапина оказалась довольно глубокой. Она проходила от плеча до середины живота и из неё обильно струилась кровь. Судя по холодным конечностям, малышка потеряла очень много крови…
Внезапно над поляной послышался крик:
- Стойте!!! – из-за прорешины в стене вышла Лебедь. Они с Форелью еле волочили Камыша. Стоило им ступить в лагерь, как могучий кот повалился на траву без сознания. – Остановитесь!!!
- Нет!!! – громкий рёв Лунной Глади перекрыл мелодичный голос речной глашатай. – Сражайтесь!
Предводительница Речного Племени уже захлёбывалась от собственной крови, но, похоже, даже не замечала этого. Её возглас отразился от деревьев и утонул в повисшей тишине. Ослабленные, раненные воины и речные и грозовые, все как один, в изнеможении упали на землю, подняв глаза на дерущихся предводительниц. Полосатое Небо тряхнула головой. «Видно, меня кто-то вырубил…» - запоздало подумала кошка и попыталась подняться, но тут же с громким стоном снова опустилась, чувствуя раздирающую боль в спине и шее. Воительница только подняла глаза на Звёздную Пыль. Вот Лунная Гладь намертво вцепилась в её побагровевшую от крови холку, а Грозовая предводительница слабо вывернулась и всеми когтями впилась в шею соперницы. Речная кошка издала булькающее шипение, и её тело обмякло. Звездная Пыль так и не поднялась. Её израненные бока тяжело вздымались. Залитые кровью веки еле-еле приподнимались. Полосатое Небо увидела кинувшуюся к ней Глину.
- Нет! – зашипела Небо и, пересилив боль, поднялась и поковыляла к предводительнице. – Не уходи!
По поляне пронёсся вой и стон. И было не понять, от чего стонали воины. То ли от ужасной боли и слабости, то ли от сознания того, что одни уже потеряли предводительницу, а другие очень близки к этому. Полосатое Небо тяжело опустилась рядом со Звёздной Пылью:
- Не уходи, - прохрипела она. Какой-то ком встал в горле. – Сражайся за жизнь!!!
Грозовая предводительница приоткрыла глаза и посмотрела на Небо:
- У меня много жизней, - пролепетала она, - я ещё вернусь…
Судорога прошла по телу говорящей и все признаки жизни смолкли. Полосатая лишь оцепенело подняла беспомощный взгляд на Глину.

22

XVII
Синий Ворон поднялся. Он подошёл к предводительнице и понял, что она потеряла жизнь. Целитель горестно вздохнул и обернулся к своему племени. Брошенные, измученные и раненные Речные коты медленно подходили к нему. Тут же рядом появились Лебедь и Форель. За ними ковылял Камыш. Вскоре к ним присоединилась Кора, а затем оруженосцы. Шишка и Орешек волочили бесчувственное тело Ивушки, а Крольчонок им помогал. Тут же появилась и Мята с Корнем. Через некоторое время Речное племя кучкой сбилось у выхода в лагерь. Было ясно – бой окончен, и далеко не в их пользу. Полосатое Небо тихо сидела рядом с предводительницей, как почувствовала тяжелое дыхание рядом. Кошка обернулась и увидела, как Лунная Гладь медленно, слегка пошатываясь, поднимается с земли. Воительница оскалила клыки, но Гладь лишь бросила на неё холодный взгляд и медленно побрела к своему племени.
- За мной! - крикнула она и махнула хвостом.
Речные воины цепочкой потянулись за ней и вскоре растаяли в рассветных сумерках. Казалось, с их уходом лагерь замер. Зловещую тишину нарушили чьи-то тяжёлые шаги, и через несколько мгновений на поляну вышла Сажа. Она тащила на себе Голубку. Сразу же за ней появилась Ландыш, волочащая безжизненное тело Белоушки. Королевы остановились в середине лагеря и положили свою ношу у племенной Скалы. Одного взгляда было достаточно, чтобы определить – Белоушка мертва. Глина тут же кинулась к Голубке, а кошки подошли к телу предводительницы в молчаливом отчаянии. Полосатое Небо почувствовала какой-то немыслимый холод. Словно близился Сезон Голых Деревьев, но было ясно, что виной всему глубокая неподвижность Звёздной Пыли. Небо уже стала отчаиваться, что это последняя жизнь предводительницы, как вдруг серая кошка закашлялась и открыла глаза. Бока её жадно вздымались, словно пытались напоить неимоверную жажду лёгких. Янтарные глаза устало оглядывали поле битвы.
- Как ты себя чувствуешь? – поинтересовалась Осока.
- Нормально, - Звёздная Пыль поднялась и потрясла головой. – Докладывай ситуацию…
- Три тяжелораненых без сознания, остальные сильно ранены, но в сознании. Двое старейшин погибло, котята… - глашатая осеклась и с ужасом взглянула на Полосатое Небо.
Воительница не нашлась с ответом.
- Что с котятами? – желтые глаза предводительницы строго поднялись на Осоку.
- Они пропали, - вздохнула молчавшая до этого Сажа.
Звёздная Пыль коротко кивнула, принимая во внимание полученные сведения.
- Глина, - она встряхнулась, - немедленно помоги тяжелораненым, потом всем раненным, а потом тем, у кого лёгкие царапины…
Целительница растерянно кивнула и кинулась в пещеру за всем необходимым.
- Сажа, Ландыш, - предводительница повернулась к королевам, - помогите Глине!
Кошки согласно кивнули и отправились выполнять приказ.
- Осока, - Звёздная Пыль обернулась к глашатае. – Найди трех воинов для поиска котят!
Осока кивнула, а предводительница, низко опустив голову устало побрела в пещеру. Глашатая посмотрела ей вслед.
- Можно я пойду искать котят? – Полосатое Небо пристально посмотрела на кошку.
Осока в свою очередь взглянула на неё.
- Ты уверена? – её цепкий взгляд остановился на израненной ноге воительницы.
- Конечно, уверена! – твёрдо кивнула полосатая.
- Тогда подожди, - махнула хвостом глашатая, - а я найду тебе напарников!
Кошка быстро нырнула в воинскую пещеру, а Полосатое Небо села на изнывающую от боли лапу. Усталость так и клонила к земле, дрожь проходила по всем мышцам, но воительница думала лишь о котятах. О Тигролапой.

Всю дорогу к лагерю Речные коты шли молча. Лунная Гладь размашисто шагала вперёд, и её мечущийся из стороны в сторону хвост говорил лучше всяких слов – кошка дико рассержена. Лебедь шла, виновато опустив голову, а Синий Ворон с явным презрением косился на Камыша, еле переставлявшего израненные лапы. Вскоре племя подошло к водной глади, беспрестанно несущейся вперёд. Река давно уже вышла из русел и теперь захватила большие куски территорий на землях обоих племён. Лунная Гладь махнула хвостом и первая кинулась в бурлящий поток. За ней прыгнул Корень, Кора и Мята. Остальные же недоумённо смотрели ей вслед. Лебедь тяжело вздохнула и посмотрела на Синего Ворона. Тот вздохнул.
- Речное племя, - обратился он к ослабленным котам, - за мной!
С этими словами целитель принялся подниматься вверх по течению, где поток был не так силён и из воды торчал огромный булыжник за который можно было зацепиться. Все беспрекословно побрели за ним, бросая уставшие взгляды на берег. Лебедь сновала между соплеменниками и помогала тем, кто был сильно ранен. Тем временем Лунная Гладь и трое воинов благополучно достигли противоположного берега и, не оборачиваясь, направились вглубь племенных земель. Когда Синий Ворон привёл котов к переправе, солнце было уже высоко над макушками деревьев.
- Так! – громко крикнул кот, чтобы его все слышали. – Здесь течение не такое сильное, как ниже по реке. Поэтому вот мы как сделаем: Лебедь будет оставаться на этом берегу, чтобы помочь вам в случае, если вы станете тонуть, а я буду стоять вон на том булыжнике, - он махнул на сиротливо точащий из воды камень, - и там же вы будите делать небольшую остановку. А Форель встанет на противоположном берегу и поможет вам выбраться из воды...
Повисла тишина. Форель первая подошла к кромке воды и кинулась в ледяную реку, быстро-быстро гребя передними лапками и держа голову над водной гладью. Вот песочно-рыжая кошка с серыми полосками достигла берега и, отряхнувшись, махнула хвостом. Синий Ворон отбежал немного вперёд, чтобы не проплыть булыжник и прыгнул следом за Форелью. Целитель быстро достиг камня. Теперь нужно было благополучно переправить племя. Орешек и Шишка хотели взять с собой Ивушку, но Лебедь остановила их, отрицательно помотав головой. Оруженосцы, свесив хвосты, по очереди поплыли к родному берегу. Система, придуманная Синим Вороном, работала превосходно. Когда Камыша чуть не снесло от камня, Ворон прыгнул в воду и помог воину добраться до камня, а на берегу к раненому подплыла Форель. Вскоре уже всё племя сохло на противоположной стороне. Осталась только Лебедь и Ивушка, которая так и не пришла в себя. Синий Ворон перебрался к белоснежной глашатой и вместе им удалось переправить бедную ученицу на ту сторону реки. Когда они вышли на берег и отряхнулись, коты по-прежнему сидели и выжидательно смотрели на них. Целитель махнул хвостом и племя медленно двинулось к лагерю.

23

XVIII
Полосатое Небо в сопровождении Пыльцы и Мёда шла вдоль Змеиной Горки. Отряд уже прошёл то место, где сражались королевы и где были найдены старейшины, но слабый запах котят давно сбил дождь, мелкой моросью поливающий лес. Над головой висели тёмные тучи, а в редких молоденьких листьях бушевал неистовый пронизывающий ветер. Небо поёжилась, но снова принюхалась.
- Бесполезно, - буркнула Пыльца, распушив загривок, чтобы защитить себя от холода. – Мы их не найдём…
Мёд укоризненно посмотрел на кошку, но ничего не сказал.
Но Полосатое Небо словно не слышала слов подруги. Он отчаянно продолжала искать. Вскоре группа побывала во всех уголках Грозовых территорий. Проверили и большой платан, и Нагретые Камни, и Гремящую Тропу, и даже заболоченные территории. Но котят словно и след простыл. Уставшие и разбитые воны вернулись в лагерь. На выходе сидели Сажа и Ландыш. Вид у королев был измождённым, но глаза обеих так и сияли надеждой. Увидев опущенные хвосты Меда, Неба и Пыльцы Сажа так и замерла на месте. Ландыш не сдержалась и кинулась в детскую, откуда послышался горестный вой.
- Мы сделали всё что могли, - как бы оправдывалась Небо. – Мы облазили все наши земли, но не нашли даже запаха.
Последние её слова заглушил порывистый ветер и тут же хлынул дождь. Сажа кивнула, он Небу показалось, что она просто опустила голову. Глаза её были пусты. Воины прошли мимо в свою палатку, чтобы не намокнуть.
- Никогда я ещё не видела столь бессмысленной войны! – прорычала Пыльца, вылизывая намокшую шерстку.
Полосатое Небо её не ответила. Она смотрела сквозь пелену дождя на сгорбленную фигурку Сажи. Это последнее, что видела полосатая перед тем, как провалиться в глубокий сон.

Синий Ворон остановился перед входом в лагерь. Уже был вечер. Из-за сильного дождя видимость ухудшилась. Кроме того, было очень холодно для Сезона Зелёных Листьев. Кот отряхнулся от воды и медленно прошествовал между тонкими ветками ивы. Остальные последовали за ним. Лунная Гладь уже ждала их. Её глаза так и горели яростью. Как только целитель оказался на поляне, предводительница спрыгнула с большого пня, с которого обычно обращалась к котам, со скоростью ветра подлетела к нему и наотмашь ударила когтями прямо по лицу. Не ожидавший нападения Ворон, упал на бок. Все затихли. Даже ненавидящий целителя Камыш лишь следил за сценой распахнутыми от недоумения глазами.
- Это всё ты!!! – зарычала Лунная Гладь. Шерсть на её загривки теперь торчала клоками. Когти впились в траву, а острые клыки поблёскивали в вечернем сумраке. – Если бы не ты, то Грозовое Племя было бы наше!!!
Предводительница снова замахнулась на кота, но внезапно между ними возникла Лебедь.
- Остановись, Лунная Гладь! – твёрдо сказал она. – Не делай глупостей! Посмотри, - кошка махнула белоснежным хвостом в сторону раненных котов, - им нужна помощь! Эта битва нас истощила. Ты ведь не можешь убить целителя! Это против Звёздного…
- Замолчи! – рявкнула Лунная Гладь. – Звёздное Племя предсказало тяжёлые времена, но не сказало, как нам выжить! Значит, будем действовать сами!
- Возможно, - Синий Ворон поднялся. С его переносицы струйкой стекала кровь, - они ещё дадут нам знак!
Предводительница с презрением посмотрела на него, а потом перевела взгляд на своих воинов.
- Отдыхайте, - буркнула она и направилась к своей пещере.

Лебедь проснулась от чьих-то криков.
- Котята! Котята!
Глашатая потянулась и встала, готовая разобраться.
- В чём дело? – спросила она у вопящей Коры.
- Грозовые котята! – пояснила воительница. – Мы обнаружили их недалеко от болота!
- Что тут происходит? – Лунная Гладь вышла из своей пещеры. Вид у неё был отдохнувший и спокойный.
Кора повторила свои страстные реплики и махнула хвостом на малышей возле лап Мяты.
- Ага! – голос предводительницы показался Лебедю до омерзения радостным. Дело было не в том, что Лунная Гладь просто радовалась. Она радовалась явному шансу на осуществление своего плана. – Грозовые говоришь?
Она вопросительно посмотрела на Кору, а та лишь кивнула. Лунная Гладь тут же вскочила на большой пень и издала призывный клич. Тут же на поляну перед толстым стволом ивы стали медленно собираться коты. Кто-то еле-еле выполз из палатки целителя, кто-то и вовсе не мог присутствовать, так как был без сознания. Предводительница удовлетворённо оглядела сборище и начала:
- Сегодня утром нам принесли добрую весть! – голос её так и звенел от радости. – У нас в лагере появились особые гости, - она махнула хвостом Мяте, а та подтолкнула ничего не понимающих котят к пню, - котята Грозового Племени! Добрый знак на то, чтобы использовать шанс и завоевать Грозовые Земли.
Толпа молчала. Воины были слишком измученны, чтобы издавать какие-либо возгласы.
- Мы будем держать их под стражей, как пленников! – продолжала Лунная Гладь. – Когда пробьёт час – мы используем их, как тайное оружие…
- Это не знак!!! – сквозь толпу пробился Синий Ворон и теперь снизу вверх уставился на предводительницу. Его глаза горели откровенной яростью. Шерсть вздыбилась. Хвост стоял трубой. – По крайне мере, ты расшифровала его не правильно!
Лунная Гладь криво улыбнулась, точно смотрела на блоху, ползшую по её хвосту.
- Я бы посоветовала тебе заняться больными, - бросила она. – Нам понадобятся здоровые воины, а котят… Мы оставим их!
Тигролапая смотрела на серебристую кошку с растерянностью и страхом. Малышка понимала, что они находятся лагере Речного Племени и понимала, что их предводительница задумала что-то не хорошее.
- Уведите их в детскую и пусть Камыш, Мята и Кора их охраняют, поочерёдно сменяясь! – как из тумана донеслись до Тигролапой слова. И тут же их куда-то повели, грубо толкая в спину. Пятнышко обернулся и зашипел, но что мог сделать котёнок, который только-только встал на лапы, против огромного воина.
Вскоре малыши уже сидели в какой-то тёмной норе. Видно, когда-то она была жилищем барсука, но теперь его запах давно выветрился и в норе пахло только теплом и молоком. Здесь было довольно просторно, но до безобразия сыро и темно.
- Это наша тюрьма, - пояснила Мята, толкая Кедровку в узкий проход. – Мы используем её для пленников.
- Для пленников? – пролепетал Лютик. – Но что мы такого сделали?
- Абсолютно ничего, - холодно улыбнулась Кора. – Просто вы наш путь к правлению Грозовыми котами!
Тигролапая ощерилась, но она была сильно измождена даже для того, что просто пробежать от норы до Большой Ивы.
- Не волнуйся так, малышка! – Кора резко толкнула её и Тигролапая скатилась в нору.
Вход сразу же преградил Камыш. Хотя он и был сильно ранен, и увечья, залеченные Синим Вороном, были ещё свежи, пятерым котятам вряд ли бы удалось с ним справиться.
- Вот и попали, - понуро вздохнула Иголочка.
Тигролапая не видела её в темноте, но чувствовала в воздухе повисший запах отчаяния и уныния.
- Только без паники, - Пятнышко сел ближе к выходу. – Мы не позволим использовать себя против нашего племени! – его синие глазёнки воинственно блеснули. – Мы наберёмся сил и придумаем способ вернуться домой!

24

XVIV
Лунная Гладь, отдав приказ о заточении котят, пребывала в очень хорошем расположении духа. Настолько в хорошем, что решила отправиться в патрулирование границ. С собой она планировала взять Корня и Лебедь. Перед самым уходом предводительница отдала охотничье задание оруженосцам, и теперь её настроение было на самой высоте. Патруль вышел вечером.
- Ты меня беспокоишь, Лебедь! – Лунная Гладь проговорила это с иронией в голосе.
Коты стояли на берегу реки и смотрели на Нагретые Камни
- А вы беспокоите меня! – смело ответила глашатая, вспоминая те времена, когда между ней и предводительницей были тёплые, доверительные отношения. «Неужели, эти времена вообще были!?» - грустно подумала белая кошечка.
- Ты должна понимать, - Лунная Гладь покачала головой и проследила за Корнем, который проходился по берегу, обновляя метки, - наступят очень сложные времена, и мы должны выжить!
- Но, возможно, Звёздное Племя придумает другой способ, нежели смертельная война? – робко возразила ей Лебедь.
- Нет уж, - внезапно резко ответила предводительница, - мне нужны гарантии, а не облачные обещания!
С этими словами она резко подалась вперёд и скрылась в камышах. Отряд продолжал патрулирование. Лебедь этот короткий разговор вообще обескуражил. Молодая глашатая теперь так запуталась в своих чувствах, что не понимала абсолютно ничего. Теперь остались лишь вопросы: почему Лунная Гладь выбрала глашатай именно её? Почему она не верит Звёздному племени? Зачем так стремиться любой ценой завоевать земли Грозового племени? И внезапно кошечке стало жалко предводительницу. С ней явно творилось что-то очень не хорошее. Лебедь помнила Лунную Гладь с детства. Та спасла её и принесла в племя. Глашатая искренне любила свою предводительницу. Но внезапно в памяти вспыли и слова Камыша о том, что Лунная Гладь была бы рада её смерти. На сердце белоснежной кошечки сразу же появилась жгучая горечь.
«Никого ближе неё у меня нет, - и тут, словно она ухнула в ледяную воду, - кроме Синего Ворона». Она испытывала к нему какое-то необычное чувство. Они вместе учились, но потом их судьбы разделились, и, хоть они и были в одном племени, Лебедь и Синий Ворон были очень разными. И вот, словно их жизни снова сплетаются воедино! Глашатая тряхнула головой, отбрасывая от себя ненужные раздумья! «Синий Ворон целитель, - тяжело подумала она, - а значит, его судьба полностью принадлежит только Звёздному Племени!» Тем временем Корень заметно обогнал их, видимо, понимая, что кошкам нужно поговорить наедине.
- Лунная Гладь, - Лебедь внимательно заглянула в голубые глаза кошки, - тогда, когда была война между Грозовым и Речным племенем, Камыш сказал, что ты была бы рада если бы я умерла... Это правда?
Предводительница резко остановилась и глашатая увидела в её взгляде смятение.
- Никогда, - пробормотала Лунная Гладь, - я никогда не говорила ничего подобного! – вдруг рявкнула она. – Возможно, это рассуждения самого Камыша…
Лебедь поразила горячность, с которой Лунная Гладь отрицала слова коренастого воина.
- Но что теперь будет с котятами? – белоснежная кошечка хотела перевести разговор на другую тему, но подходящей мирной темы не нашлось.
- Подождём до следующего Совета, - предводительница внезапно умиротворённо улыбнулась, - и тогда предъявим Звёздной Пыли наши условия! Не открыто, конечно же. А пока…
Лунная Гладь перепрыгнула через поваленный ствол старого дуба и уставилась на земле Сумрачного племени.
- А пока у меня есть пара интересных мыслей, - закончила она.
Лебедь тяжело вздохнула, понимая, что предводительницу не отговорить. А что за мысли пришли в голову предводительнице, белоснежная даже и спрашивать не стала. Было очевидно, что Лунная Гладь помешалась на захвате Грозовых земель и на одной потерянной жизни останавливаться не собирается...

Тигролапая лежала на сырой земле, уткнувшись носиком в хвост. Глаза её были открыты, но это не помогало видеть даже друзей, которые посапывали рядом. Малышка приподняла голову и уставилась на то место, где слабо светился просвет между спиной Камыша, загораживающего выход, и стенками норы. Сквозь это прореху Тигролапая увидела маленькую звёздочку. «Значит, сейчас ночь», - подумалось ей. Со времени их пребывания здесь луна уже три раза всходила на свой небесный трон. Раз в день им в нору забрасывали жирного кролика или две рыбины. Эту нехитрую трапезу котята делили между собой. Хотя нора была и просторной, но передвигаться по ней было очень сложно, поэтому лапы сильно отекли, а глаза отвыкли от света.
- Нас здесь насильно держат, как преступников, - услышала она рядом шипение Пятнышка. – Нужно обязательно убежать отсюда.
Тигролапая увидела во тьме два синих глаза отважного котёнка и вздохнула. Ей нечего было ответить. Она и сама знала, что нужно убежать, но был вопрос – как это сделать?
Малышка положила голову на землю. Почва здесь стала совсем сырой.
- Значит, на поверхности дождь… - прошептала она.
Пятнышко фыркнул.
- «На поверхности» - вздохнул котёнок, - мы стали похожи на кротов, живущих под землёй!
Тигролапая услышала снаружи шаги. Это Мята пришла сменить Камыша на страже. Воители обменялись короткими кивками. На момент малышка увидела через открытый выход Луну, а потом ей снова загородила пятнистая спина Мяты. Внезапно что-то знакомое защекотало нос Тигролапой. Запах. Ей казалось, что она встречала его раньше. Малышка помотала головой. «Как в Речном племени может оказаться родной мне запах?» - уныло подумала она. Но всё же тонкий аромат чего-то до боли родного так и мучил сознание сладостной негой.
- У меня есть план, как отсюда выбраться, - внезапно отозвался Лютик.
Несколько пар глазёнок, сияющих надеждой, обратились к нему.
- Дело в том, - шёпотом, еле слышно проговорил котёнок, - что Речные коты уже потеряли бдительность! Прошлой ночью Камыш и вовсе клевал носом. Возможно, когда он завтра вечером сменит Кору, мы попробуем прошмыгнуть…
- Не плохая идея, - согласилась Иголочка. – Нам пригодятся салочки!
Кедровка усмехнулась.
- Ты права! Нам нужно бежать не вместе, а разбежаться врассыпную! Тогда даже если Камыш кого-то поймает, то оставшиеся смогут добежать до нашего лагеря и предупредить остальных.
Тигролапая слушала друзей сквозь какой-то туман. Малышка и не заметила, как уснула.

Синий Ворон сидел в своей пещере. За последнее время он очень устал. У него побывало всё племя, и у всех были довольно тяжёлые травмы. Кроме того, и сам целитель был серьёзно ранен, а Ивушка до сих пор не пришла в себя. Кот обернулся на неподвижное тельце своей ученицы и тяжело вздохнул. Её бока медленно вздымались и резко опадали. Синий Ворон снова повернулся к выходу из пещеры. За порогом бушевала стихия. Снова шёл дождь, но целителя это теперь мало волновало. Он думал о том, что ждёт Речное Племя с такой предводительницей во главе. Какие беды, несчастья и наказания нашлют на них Звёздные Предки. Но самое страшное было не в этом. В такой тяжёлый момент Воины Звёздного Пояса даже не спустились поговорить с ним. В какой-то мере Синий Ворон даже злился на Звёздных Предков за их молчание. Ему не легко давалось идти против предводительницы и племени. «До чего докатились, - устало подумал кот. – Воин сражается с целителем, который потом залечивает ему раны. Глашатая Речного племени спасает грозовых котов от своих соплеменников. Равнодушие, власть и жестокость теперь стоят для предводительницы выше своего племени». Тут на улице промелькнула чья-то тень. Кошечка, грациозно идущая по воде, быстро прошла мимо и нырнула в детскую. Это была Лебедь. Сердце Синего Ворона сжалось, как будто его схватили острыми когтями. Сколько испытаний выпало на долю кота, и сколько ещё впереди…

Полосатое Небо только свалила в Общую кучу последнюю партию еды. Она взяла жирного кролика и направилась было к детской, как её кто-то окликнул. Через серые потоки воды было плохо видно зовущего, но по голосу воительница поняла, что зовёт Звёздная Пыль. Предводительница сидела рядом со своей пещерой и выжидательно смотрела на полосатую. Небо вздохнула, отдала кролика Пыльце, попросив, чтобы та отнесла его королевам, и поспешила к предводительнице.
- Да, Звёздная Пыль, - в пещере было сухо.
- Завтра я пойду к Материнскому Истоку, - серая кошка не стала медлить, - и я хочу, чтобы ты меня сопровождала.
Полосатое Небо так и застыла от недоумения.
- Почему именно я? – после небольшой паузы спросила воительница.
- Не знаю, - вздохнула Звёздная Пыль. – Просто хочу, чтобы ты пошла со мной.
Полосатое Небо согласно кивнула, всё ещё не веря в оказанную ей честь.
- Думаете, этот поход поможет нам найти котят? – осторожно спросила она.
Прошло уже три дня после ужасной пропажи, но ничего не изменилось. Глина молчала, патрули приходили с пустыми лапами, Ландыш и Сажа безвылазно сидели в детской. На королев было жалко смотреть. Они почти ничего не ели и не выходили на свежий воздух.
- Я надеюсь, - Звёздная Пыль перевела взгляд золотистых глаз куда-то вдаль. – Потому что, кроме Звёздных Предков больше никто не сможет нам помочь.
Повила тяжёлая тишина.
- Иди, - наконец, предводительница махнула полосатой хвостом, - выспись. Завтра на рассвете мы выступаем!
- Да, Звёздная Пыль! – Полосатое Небо поклонилась и медленно побрела к пещере.
Честно говоря, она была рада ненадолго покинуть лагерь. Казалось, что сам воздух над пристанищем Грозовых котов пропитан напряжением и горем.
«Когда же это кончится?» – подумала Полосатое Небо, уже засыпая.

25

XX
Всю ночь Полосатое Небо мучилась от кошмаров. Сначала ей приснился тёмный лес. Она продиралась сквозь колючие заросли и кустарники, со страхом понимая, что заблудилась. Потом воительница провалилась в темноту. Кошка чувствовала подушечками лап мокрую землю под лапами. Было трудно дышать. Воздух был спёртым и тяжёлым. И когда полосатой показалось, что она вот-вот задохнется, глаза сами собой открылись. Воительница увидела тусклый рассвет, который медленно заползал в пещеру. Шёл дождь. Это уже никого не могло удивить. Полосатое Небо глубоко вздохнула и потянулась. Пыльца, спящая рядом, заворочалась во сне и сделала лапами выпад, словно ловила какую-то дичь. Кошка посмотрела на подругу и улыбнулась. Они с Пыльцой, Ландышем и Чернокрылой были лучшими подругами. Тут же счастливое воспоминание омрачилось мыслью о гибели Чернокрылой. Полосатое Небо подошла к выходу из палатки и присела. Дождевые капли с силой барабанили по траве, земле, скалам. Их прозрачные осколки пытались достать и до воительницы, но той, похоже, было всё равно. Она погрузилась в воспоминания. Вот они вчетвером, тогда ещё Змейка, Пушинка, Лепесток и Темнушка стоят возле большой Скалы, а Звёздная Пыль посвящает их в воины. Столько замечательных минут, проведённых вместе. Ведь они всегда были рядом друг с другом: на охоте, в патруле, послеобеденном отдыхе. Воительница вспомнила, как они дурачились и подкалывали друг друга. Потом вспомнили и дождливые дни, когда, сидя рядом, они вели беседы и споры. В памяти всплыли и битвы, когда они стояли бок о бок на защите лагеря, истекая кровью. Полосатое Небо тряхнула головой. «Теперь этого ничего не будет, - подумала кошка. – Чернокрылой больше нет... Она умерла…» Прошло уже три луны со смерти Чернокрылой, но Полосатое Небо всё никак не могла поверить в это.
- Интересно, кто был отцом её котёнка? – спросила сама себя Полосатое Небо.
Судя по всему, отцом Пятнышка был кот, уж точно не принадлежавший Грозовому племени. Ведь иначе бы Чернокрылая назвала имя отца. Она всегда любила авантюры и приключения, а Небо всё никак не могла взять в толк, как такая сильная и натренированная воительница могла умереть при родах одного котёнка!? Внезапно полосатая увидела сквозь дождливую утреннюю мглу семенящую к ней фигурку. Приглядевшись, воительница узнала в ней Глину. Целительница быстро юркнула под навес и положила перед кошкой пучок трав.
- Это трава путника! - пояснила она. – В дороге она отбивает голод.
Полосатое Небо кивнула. Она не нуждалось в пояснениях, поскольку уже несколько раз пользовалась этой травкой при дальних переходах.
- Что такая грустная? – участливо спросила Глина, когда полосатая принялась за свою порцию.
- Я думала о Чернокрылой, - честно призналась воительница, - думала, как она могла умереть с такой силой и здоровьем! Было бы у неё хоть шесть котят – она бы выжила! – последнее Полосатое Небо буквально выкрикнула, словно эти слова могли вернуть храбрую чёрную кошку.
Несколько воинов зашевелились во сне. Из-за серых туч стало медленно подниматься, размытое дождём, солнце. Глаза целительницы словно остекленели. Она мысленно возвращалась к тому кошмарному дню.
- Она потеряла много крови, - хрипло ответила Глина, - но… - она запнулась.
- Что, но? – осторожно подтолкнула её Полосатое Небо.
- Но, я не знаю, откуда взялось это кровотечение, - сглотнула Глина. – Словно кто-то повредил ей сосуд и... Но я не делала ничего... Я пыталась спасти её…
Полосатая поспешно прижалась к боку коричневой кошки.
- Никто тебя не винит! – горячо заверила она целительницу. – Все мы знаем, что ты пыталась.
Глина тяжело вздохнула и безвольно опустила голову.
- Знаешь, - внезапно сказала она, - мне кажется, что это сотворило Звёздное Племя! – кошка виновато прижала уши
- Звёздное Племя!!! – взвилась Полосатое Небо. – Зачем???
- Она нарушил воинский закон и забыла о чести и долге перед племенем, - не обращая внимания на эмоции воительницы продолжала кошка. – Отец её сына был явно не из племени…
- Ты думаешь, что Звёздные предки так наказали её? – шерсть на спине Полосатого Неба стала приглаживаться. – Но…
- Но мы можем только предполагать! – вздохнула целительница и поднялась. – Счастливого пути! – пожелала она, словно никакого разговора и не было, и скрылась в прозрачной стене дождя.
Некоторое время Полосатое Небо сидела в одиночестве, уставив стеклянный взгляд пол. Потом резко подняла голову.
- Я клянусь, - прошипела она, - клянусь, Звёздным племенем, что найду Пятнышко.
Тут же с другого края поляны ей окликнула Звёздная Пыль. Воительница быстро встала и поспешила к серой кошке. Предводительница выглядела бодро. Её желтые глаза светились какой-то непоколебимой решимостью.
- Ты готова? – спросила она у полосатой.
Та лишь утвердительно кивнула и уже напружинила мышцы, готовая следовать за предводительницей.
- Тогда идём! – Звёздная Пыль подняла хвост, распушила загривок и кинулась вон из лагеря.
Обернувшись, Полосатое Небо увидела, как Глина с грустью смотрит им вслед.

Лебедь чувствовала, как под шкуру пробирается холод. Её всю ночь терзал сон, в котором несчастные котята погибали, а Лунная Гладь превращалась в Звездоцапа, о котором ей в детстве так часто рассказывали старейшины. Это ночное мучение прервало чьё-то настырное толкание.
- Лебедь, - шипел над ухом знакомый голос, - вставай!
Глашатая с трудом разлепила глаза и, увидев перед собой предводительницу, чуть не вскрикнула.
- Прости Лунная Гладь, - пролепетала белоснежная кошечка, ловя на себе её укоризненный взгляд,- это я спросонья!
- Пойдём! – серебристая кошка махнула хвостом и вышла под накрапывающий дождь.
Лебедь потянулась и нехотя направилась за ней.
- Куда это мы пойдём? – зевая спросила она.
- Нужно, - отрезала Лунная Гладь. – Ты расставила все патрули и охотников?
- Конечно, - недоумённо ответила белоснежная, - я на два дня вперёд патрули составляю…
- Прекрасно, прекрасно, - пробормотала предводительница и быстро направилась к выходу из лагеря.
- Мы надолго? – безнадёжно вздохнула Лебедь, понимая, что от утреннего похода не отвертеться. Судя по густым сумеркам, была ещё поздняя ночь на границе с утром, но предводительницу это, похоже, нисколько не смущало и не тревожило.
- Да, - небрежно бросила Лунная Гладь, - если повезёт, после обеда вернёмся…
- А если нас спохватятся? – встревожилась Лебедь. – Как же племя без предводительницы и глашатая?
- Не котята, переживут как-нибудь, - бросила серебристая кошка и скрылась в камышах.
Лапы утопали в земле, которая от продолжительного дождевого влияния превратилась в сосущую грязь. Вскоре обе кошки взобрались на небольшой холмик. Глашатая поежилась.
- И всё же, куда мы направляемся? – снова спросила она.
- К предводителю Сумрачного племени, - коротко ответила Лунная Гладь, - мне надо с ним по душам поговорить!
- О чём? – Лебедь почувствовала, как под шкуру пробирается леденящий душу страх. И дело было далеко не в утренней прохладе.
- Много будешь знать, превратишься в добычу, - скептически усмехнулась предводительница и слетела в низину.
Белоснежной оставалось лишь следовать за ней. Когда её брюшка коснулась ледяная вода оврага, кошечка передёрнулась, но смело продолжала путь. Когда сумерки стали бледнеть, неподражаемый дуэт уже подобрался почти к границе Сумрачного племени.
- А почему ты взяла с собой именно меня? – внезапно спросила Лебедь, когда кошки благополучно пересекли гремящую тропу и до цели было лапой подать.
Лунная Гладь замедлила шаг и задумчиво посмотрела на неё
- Ты, всё же, глашатая, - сухо заметила она.
- Ну, и что? – не унималась Лебедь . – Ведь ты теперь мне не доверяешь! – кошка сама дивилась, откуда у неё столько дерзости.
- Ты права, - безразлично хмыкнула предводительница, - я перестала тебе доверять, но непременно хочу, чтобы всё было, как и в старые добрые времена! Хочу, чтобы ты была моим тылом, моей опорой, а не зыбкой кочкой, которая грозится утянуть меня с собой на дно!
Слова Лунной Глади искренне задели Лебедь. Она даже немного опешила он такого красноречия. Тут из-за двух огромных ёлок выпрыгнули трое огромных котов. Только сейчас глашатая поняла, что они уже пересекли границу.
- Что вам надо на наших землях? – прошипел огромный, чёрный полосатый котище, скаля на незваных котов острые, как шипы клыки.
Шерсть на загривке у Лебедя невольно поднялась вверх от ужаса.
- Успокойся, Шиповник, - невозмутимо улыбнулась Лунная Гладь, - у меня срочный разговор к Громозвёзду.
- Откуда я знаю, что вы не шпионы? – подозрительно прищурился глашатай Сумрачного племени, отчего его глаза превратились в две серые щёлки.
- Вряд ли можно что-то разведать, так открыто приходя на территорию врага, даже таким не малочисленным отрядом! – скептически ухмыльнулась предводительница, и Лебедь поразилась её невозмутимости и ледяному спокойствию.
Большой серый воин с жёлтыми глазищами приблизился к уху своего глашатая и что-то зашептал, поглядывая на гостей.
- Хорошо! – наконец, нехотя буркнул Шиповник. – Пойдёмте за мной! Камнепад, Зяблик проследите, чтобы наши гости в целости и сохранности дошли до Сумеречного лагеря!
С этими словами он возглавил процессию. Лебедь догадалась, что Камнепад, по всей видимости, огромный серый котище, а Зяблик, коричневый полосатый котик, - его ученик. Лебедь перевела взгляд на предводительницу. Она шла твёрдой, уверенной поступью. В её голубых глазах светилось ликование. Речная глашатая вздохнула. Она, лично, не испытывала ничего кроме страха и холода.

26

спешила вниз по склону.
- Это самый близкий путь, - пояснила она, останавливаясь перед крутым обрывом с очень узким выступом, - а мы должны как можно быстрее вернуться в лагерь…
В голосе кошки читалась явная тревога.
- Волнуешься? – спросила Полосатая Небо. – Не стоит! В лагере осталась Осока. Она прекрасно справится…
- Я знаю, - пробормотала Звёздная Пыль, - просто эти войны, пропавшие котята…
Предводительница первая ступила на узкий выступ и медленно поползла по нему и полосатая воительница отметила, что даже в самых опасных и экстремальных ситуациях Звёздная Пыль держится достойно. Когда предводительница достигла середины и остановилась, всматриваясь вдаль, Полосатое Небо тоже ступила на холодный камень. Скала была дико скользкой от дождя. Воительница выпустила когти, до боли впиваясь в камень, и медленно поползла вперёд. Когда ей так удалось достигнуть Звёздной Пыли, предводительница задумчиво кивнула на реку.
- Смотри-ка, как разлилась, - проговорила серая кошка, не отрывая взгляда от воды, точащей скалы, - так она скоро затопит Речное племя…
В голосе кошки не было и нотки радости за беды соседей. Наоборот, в нём сквозила жалость. В себе же Полосатое Небо не могла найти благородный чувств, поэтому резко бросила:
- Ну, и поделом им!
Звёздная Пыль укоризненно посмотрела на воительницу, но, ничего не сказав, продолжила опасный переход.
- Мы, между прочим, находимся на Речных землях, и их патруль имеет полное право стряхнуть нас отсюда, - заметила предводительница, грациозно переставляя лапы по сколькому камню. Во всех её движениях читалась сила и гибкость. Она с небрежной лёгкость управляла всеми своими движениями.
Полосатое Небо передёрнулась. Она и так скользила на лапах, а её шерсть стояла дыбом. С вмешательством вражеского патруля, её бы, уж точно, отправили бороздить речную гладь. Казалось, что секунды превратились в минуты и в мире уже не было ничего, кроме серого, мелькающего впереди, хвоста Звёздной Пыли. Когда кошки, наконец, спрыгнули со скользкой скалы, полосатой хотелось петь от облегчения, но предводительница явно не собиралась тормозить. Небольшая делегация, если компанию из двух кошек вообще так можно назвать, уже пересекла границу с племенем Ветра и теперь быстро мчалась по пустоши. Полосатое Небо почувствовала запах кролика и тут же сосущая пустота в желудке напомнила ей, что она покинула лагерь не позавтракав. Но останавливаться не было времени. Внезапно к ним наперерез помчались какие-то коты. Звёздная Пыль махнула хвостом, приказывая остановиться.
- Это патруль племени Ветра, - вздохнула она, - но мы здесь по веской причине, поэтому объяснится с ними не представит большого труда!
Полосатое Небо лишь кивнула. Между тем к ни подбежали три кошки.
- Здравствуй, Звёздная Пыль, - поздоровалась белая с серым кошка, - что заставило вас пересечь границы нашего племени?
- Приветствую, Пыльноушка, - спокойно поприветствовала кошку Грозовая предводительница, - мы держим путь к Материнскому Истоку.
Глашатая племени Ветра недоверчиво покосилась на Полосатое Небо.
- Раз так, - пожала она плечами, - то будьте осторожны! Возле Гремящей Тропы образовалась топь и ещё собаки бродячие бродят, - нехотя предупредила кошка.
- Спасибо, - благодарно ответила Звёздная Пыль, - мы будем на чеку…
- Берёза, Малиновка за мной! – Пыльноушка кивнула на прощание и помчалась по пустоши. За ней сразу кинулись и две другие кошки.
- Идут патрулировать границу с Речным племенем, - заметила Грозовая предводительница, провожая их взглядом.
- Ну, и что? - безразлично спросила Небо. Её сейчас ничего не волновало, кроме пропавших котят.
- А то, - не довольная холодностью воительницы грубо ответила Звёздная Пыль, - что вода коснётся всех четырёх племён! И неизвестно, что задумала Лунная Гладь. Сомневаюсь, что поражение остудило её пыл…
Кошки снова двинулись в путь. Каждая думала о своём.
- Звёздная Пыль, - наконец, нарушила молчания Полосатое Небо, - как думаешь, котята… они ещё живы?
Предводительница медлила с ответом. Казалось, что прошла вечность, прежде чем она заговорила:
- В принципе, котята уже не маленькие. Им три луны… Но, беря во внимания те факты, что ледяная вода затопила большинство территорий всех племён, они могли утонуть…
Полосатая сглотнула. Она сама боялась признаться в этом.
- Чувствуешь? – внезапно спросила Звёздная Пыль. Её голос звучал взволнованно.
Небо принюхалась. Во влажном воздухе явно висел запах собак.
- Псины, - пролепетала она, оглядываясь.
Но кругом была только безмолвная пустошь. Вдалеке клубились паром горы, а чуть поодаль от бескрайнего простора вырисовывались деревья, торчащие в серой небо своими острыми макушками.
- Запах старый, - облегчённо вздохнула предводительница. – Просто из-за дождя трудно сразу определить, когда он был оставлен, - помедлив ещё немного, серая кошка манула хвостом. – Пойдём! Нам нужно торопиться.
Полосатое Небо поспешно заработала лапами и вскоре перед кошками появилась Гремящая тропа. Чудища проносились по ней очень редко. Они разбрызгивали вонючую, грязную воду своими круглыми чёрными лапами и уносились прочь, издавая при этом противный, режущий слух, визг.
- Фу! Гадость какая! – Полосатое Небо отскочила от очередного чудища со светящимися глазищами, еле успев увернуться от потока из под его лап.
Звёздная Пыль ничего не ответила. Она сосредоточенно следила за тропой. Когда по ней пронеслось очередное чудище, обдав их смрадом, предводительница резво вскочила и в четыре огромных прыжка пересекла её. Полосатое Небо поспешило за ней, как вдруг поскользнулась на мокрой поверхности тропы. Тут же послышался громки грохот. Кошке показалось, что земля трясётся от бега кошмарного монстра. Тут же из-за крутого поворота вырулило громадное чудище. Полосатое Небо никогда не видела ничего подобного. Воительница попыталась бежать, но лапы снова заскользили, теперь уже от страха и дрожи в теле. Яркий столб света от глаз монстра ослепили её. Полосатая зажмурилась. Чудище заревело. Полосатое Небо, совершенно растерявшись сжалась в комок прямо посреди Гремящей тропы. Она уже готовилась отдать жизнь Звёздному племени. Что-то с рёвом прогрохотало. Всё затряслось, словно шум разносился ото всюду. В ноздри ударило обжигающее дыхания монстра и тут же послышался всплеск. Полосатое Небо со всех сторон обдало вонючей водой и всё стихло. Кошка не открывала глаз. Страх не отпустил её.
- А ну-ка перестань валяться на дороге! – услышала она отчаянное мяуканье Звёздной Пыли. –Немедленно поднимайся, пока другое чудище не разорвало тебя в клочья!
Полосатая открыла глаза. Она была всё ещё жива и теперь, дрожа, сидела посреди Гремящей тропы. Слова предводительница дошли до её сознания сквозь страх не сразу, но когда воительница поняла из смысл, то тут же рванулась в противоположной стороне тропы. Следующее чудище пробежало сразу же после того, как лапы Полосатого Неба коснулись грязной травы по ту сторону дороги. Кошка всё ещё тяжело дышала, во рту был отвратительный привкус, голова кружилась, а тело била мелкая дрожь.
- О Великое Звёздной Племя, - выдохнула Звёздная Пыль, позабыв обо всех официальностях, и принялась вылизывать несчастной уши, - это было просто чудо!
- Почему оно не убило меня??? – пролепетала Полосатое Небо.
- Оно пробежало мимо, не задев тебя, - улыбнулась предводительница, - значит, само Звёздное племя не желает твоей смерти!
Полосатое Небо встряхнула головой и первая кинулась в ров. Здесь было настоящее, сосущее болото. С трудом переставляя лапы, воительница вышла на сухую почву. Ей уже было абсолютно всё равно, что она вся в грязи, что её живот сводит от голода, а привкус отвратительно Гремящей Тропы всё ещё не сошёл с языка. «Чудо! – думала она. – Не каждый кот выживает при встрече с чудовищем. Это случай один из тысячи!» - полосатая уже автоматически следовала за своей предводительницей. – «Тогда почему же несчастная Чернокрылая погибла? Ведь все кошки рожают. И не по одному, а по несколько котят, и чувствует прекрасно при этом… Правильно говорила Глина – Звёздное Племя убило Чернокрылую, но теперь оно же спасло ей от верной смерти!» - кошка перепрыгнула ров. – «Значит, я зачем-то нужна Звёздному племени?» За этими раздумьями она и не заметила, как Звёздная Пыль остановилась перед чёрной пастью огромной скалы.
- Ну, вот и пришли! – улыбнулась предводительница.

Синий Ворон резко открыл глаза. Ему снился сон. Страшный сон. Вода текла отовсюду. Коты барахтались в ней, но беспощадный поток сносил на своём пути всё. Небо было тёмным, вокруг была лишь вода и ветер. Целитель поднялся и оглянулся на Ивушку. Остатки мышки рядом говорили о том, что малышка очнулась и перекусила ночью. Она явно шла на поправку, но её травмированный позвоночник очень беспокоил Ворона. Он вспомнил, как путешествовал через островерхие ледяные скалы. Там кот познакомился с одни мудрецом-врачевателем. Он многому научил, тогда ещё Воронёнка, оставшегося без наставницы и Синий Ворон до сих пор помнил его слова: «Тяжёлые травмы позвоночника легко приводят к смерти, но если ничто в теле, кроме костей не пострадало – пациент будет жить! Однако он будет лишь существовать – дышать, есть, спать, но не более!» Целитель сглотнул появившийся в горле ком. Он надеялся, что каким-то чудом Ивушка будет именно жить, а не существовать. Тут к нему в пещер зашёл Камыш, и громкое появление воина заставило целителя отвлечься от своих размышлений. Лапа Камыша до сих пор не зажила, но каждое утро Синий Ворон меня ему повязку для быстрого выздоровления. Вот и сейчас коренастый воин пришёл именно для этого.
- Вода поднимается, - он тяжело опустился на пол перед целителем и протянул больную лапу, - я только что из патруля и могу с уверенностью заявить – если дождь через пару дней не кончится, наш лагерь затопит!
Камыш больше не призирал целителя. Без его помощи он бы, наверняка, тяжело заболел бы. Теперь кот прекрасно относился к Синему Ворону.
- Понятно, - сухо кивнул Ворон, делая вид, что его больше заботит рана. На самом деле сердце целителя билось пойманной птицей. «Сон. Бегущие в ужасе коты. Вода и ветер кругом… Неужели, это было пророчество и лагерь действительно затопит???»
Между тем Камыш продолжал рассказывать об успехах оруженосцев и прочих делах, а когда целитель закончил он встал и, поблагодарив его, ушел прочь оставив Синего Ворона на едине со своими тревогами. «Пророчество это или нет, а Лунная Гладь должна знать о беде, нависшей над её племенем!» - решил он, наконец, и решительно направился к пещере Лунной Глади. Даже если она не послушает его, он хотя бы предупредит. По дороге он встретил Шишку. Та тащила в общую кучу жирную рыбину. Рыбина выскальзывала и изворачивалась, но маленькая ученица продолжала упорно волочить её.
- Ты к предводительнице? - спросила она у Синего Ворона.
Целитель изумлённо остановился и кивнул.
- Её нет, - спокойно предупредила Шишка, на минуту оставляя свою добычу, - и Лебедя тоже…
- Но, куда они могли деться? – изумление кота сменилось страхом.
- Не знаю, - пожала плечами Шишка, - видно, у них какое-то неотложное дело…
С этими словами она вернулась к своей рыбине, а Синий Ворон так и остался стоять посреди поляны. Вот в лагерь вернулся Корень с утренней охоты, вот заступил дневной патруль, а вот отдыхают и утренние патрульные. Старейшины сидят в своей палатке, не желая высовываться. Словно ничего и не происходит. Но кот шкурой чувствовал, что Лунная Гладь опять что-то замыслила. Тут из детской, следом за Мятой выкатилась Подснежник, как называл её сам целитель. В настоящем же Весенняя Сирень с интересом уставилась на целителя, выпучив свои и без того большие глазки. Синий Ворон, встретившийся с ней взглядом, вспомнил о пророчестве Зари, и ему сразу стало легче. «Чего бы не делала Лунная Гладь, всё в лапах Звёздного племени!» - уверенно ершил он и вернулся в свою пещеру.

27

XXII
Лебедь нырнула следом за своей предводительницей в узкий проход, сплетённый из ежевичных зарослей и прикрытый мохнатыми лапами елей. Глашатая отметила, что Сумрачное племя забралось далеко вглубь своих территорий. По дороге они то и дело натыкались на болота, а лапы по самые локти ввязали в грязи. На месте бывшего лагеря Сумрачных воинов теперь была смертельная топь.
- Ваше счастье, что вы нас повстречали, - заметил Камнепад, - иначе бы вы просто утонули в какой-нибудь трясине!
Лебедь кивнула. Воин был прав. Эта спонтанная идея Лунной Глади могла привести обеих к гибели, ведь они даже не знали, где располагается новый Сумеречный лагерь. Лапы ныли от усталости. Когда воины вывели их на общую поляну нового лагеря, солнце уже стояло высоко в небе и светящимся пятном расплывалось по серому небу. Речная глашатая отметила, что место выбрано довольно удачно. Под лапами пружинила хвоя. Повсюду рос мох, и даже не пахло сыростью. Скудная куча свежей дичи громоздилась посреди уже протоптанной поляны. «Они голодают, - решила Лебедь про себя, видя измученных котов, удивлённо уставившихся на неё с Лунной Гладью. Ели хорошо защищали лагерь от ветра, а плети ежевики и шиповника, переплетённые вместе – от врагов. Лебедь медленно следовала за предводительницей. Наконец, они оказались на небольшом травянистом пятачке, возле двух огромных валунов. Между ними был довольно большой проход.
- Громозвёзд! – Шиповник медленно прошёл в пещеру. – К тебе пришла Лунная Гладь. Она хочет потолковать с тобой!
Повисла тишина. На какое-то мгновение Лебедь даже подумала, что Сумрачный предводитель не примет их. Но чёткий¸ властный голос Громозвёзда нарушил все её опасения.
- Проходите!
Кошка, следом за своей предводительницей шагнула под тёмный свод пещеры. Внутри она оказалась намного больше, чем выглядела снаружи. В полумраке, плотно обернув лапы хвостом, сидел Громозвёзд.
- Зачем пожаловали? – голо предводителя прозвучал грубо. Видно, он был не рад Речным гостям.
- Я бы хотела поговорить с тобой наедине! – в тон ему ответила Лунная Гладь. – Я хочу поговорить о полезной твоему племени сделке.
Сердце Лебедь сильно забилось. Кровь зашумела в ушах. Громозвёзд кивнул, отпуская Шиповника. «Сейчас Лунная Гладь повернётся и отпустит меня!» - подумала глашатая, но Речная предводительница даже не посмотрела на неё, словно кошечки вообще здесь не было.
- А она? – Сумрачный предводитель пронзил Лебедь своим ледяным взглядом янтарных глаз, отчего той стало не по себе.
- Она может остаться, - сухо бросила Лунная Гладь, - я ей доверяю!
Глашатая не поверила своим ушам. Лунная Гладь, после того кошмарного боя, когда Лебедь помогала Грозовым котам, согласилась посвятить её в свои планы? Она действительно доверяла ей, потому что никакого подвоха и быть не могло, когда разговор заходил о беседе двух предводителей. Между тем Речная предводительница начала:
- Я решила, что этот сезон должны пережить сильнейшие! Я вижу, что твоё племя голодает. Хоть ваш лагерь и надёжный, но дичи от этого больше не станет, верно?
Громозвёзд сердито хмыкнул.
- У нас в заложниках находятся котята Грозового племени, - продолжала Лунная Гладь, - на Совете я сообщу об этом Звёздной Пыли, но так, чтобы больше никто ничего не знал, кроме самого Грозового племени. Я предложу ей обмен – котят на Грозовые земли.
- А при чём тут я? – устало произнёс предводитель Сумрачного племени.
Речная предводительница одарила его скептическим взглядом.
- А при том, - теряя терпение, пояснила кошка, - что Грозовое племя не согласится на обмен и захочет забрать малышей силой! Они придут в наш лагерь, и тут вы поможете нам их одолеть!
На этот раз Громозвёзд промолчал.
- Грозовых котов не так уж и много, - поспешно добавила Лунная Гладь, - поэтому, когда мы их победим, то земли Грозового племени отныне будут принадлежать обоим нашим племенам. А там, кто знает, на племя Ветра нападём, и тогда в лесу будет лишь два могущественных племени: Львиное и Тигриное!!!
После таких слов Лебедь бросило в дрожь. Она еле стояла на лапах. На какую-то минуту повисла тишина, потом Громозвёзд ответил:
- Я согласен!
Лунная Гладь просияла. Лебедь вздохнула. После того как в лесу останется всего два племени, одно будет пытаться уничтожить другое. А всё из-за какого-то дождя? Глашатая передёрнулась, а тем временем предводители стали обмениваться прощальными любезностями. Белоснежной кошечке стало душно, и она поспешно покинула пещеру. На выходе она столкнулась с котиком и отметила, что никогда раньше его не видела. По всей видимости, это был ученик. Столкнувшись с вражеской глашатай, он отпрыгнул и вздыбил шерсть на загривке.
- Шпионил?! – горько усмехнулась Лебедь. – И что ты думаешь об услышанном?
- Ничего я не шпионил! – оскалился ученик. – Я проходил мимо и... Мне это не понравилось! – честно, но всё с той же враждебностью, ответил он.
- Зверобой! – пискнул кто-то с другой стороны поляны.
Лебедь повернулась на голос, и увидела, как к её собеседнику подбегает малыш. «Ему, наверное, около трёх месяцев от роду!» - решила про себя Лебедь. Тем временем котёнок остановился возле оруженосца.
- Зверобой, - пропищал он, - папа в пещере?
- Папа?! – переспросила Лебедь. Весь вид Громозвёзда говорил о том, что он ну просто не может никого любить. Однако внешность бывает обманчивой.
- В пещере, но он занят! - отрезал Зверобой и, ещё раз враждебно зыркнув на глашатаю, взял малыша за загривок, проворчав: - Сидел бы ты с Хвоёй, Кровоток!
Котёнок сопротивлялся и пищал, но из пасти ученика никак вырваться не мог. «Значит, подруга Громозвёзда Хвоя», - подумала Лебедь. – «Интересно будет на неё взглянуть!» Ученик ей тоже, несмотря на грубость, понравился. Что-то в нём было такое. Уверенность? Твёрдость? Врождённая правильность? А может, всё вместе? Кошечка так и не разобралась, когда из пещеры, наконец, показались Лунная Гладь и Громозвёзд. Они оба выглядели довольными. Когда Речная предводительница в сопровождении Камнепада и Зяблика направилась к выходу, Лебедь заметила, что предводитель направился к детской. «Как мне жаль Грозовых королев!» - с горечью подумала Лебедь и побрела за Лунной Гладью.

- Пойдём, - Звёздная Пыль поднялась. Уже стемнело.
- Что значит - пойдём? – переспросила Полосатое Небо. – Разве я не должна охранять вход?
Страх, перенесённый на Гремящей тропе, стал понемногу проходить.
- Нет, ты пойдёшь со мной! – Грозовая предводительница улыбнулась и в её жёлтых глаза отразились первые звёзды пояса.
Полосатое Небо снова задрожала. На это раз от волнения. Быть рядом с предводительницей у Лунного камня – большая честь. Полосатая никогда не удостаивалась её и лишь мечтала об этом. Теперь это стало самой настоящей реальностью, и если бы не кошмарные обстоятельства, приведшие их сюда, воительница запрыгала бы от счастья как котёнок. Тем временем Грозовая предводительница уверенно направилась в темноту пасти.
- Следуй за моим запахом! – велела она.
Полосатое Небо уверенно кивнула и ступила в темноту. И словно вокруг неё не было ничего. Такая темень, что открыты или закрыты у тебя глаза, не имела никакой принципиальной разницы. Сладковатый запах Звёздной Пыли то уходил в сторону, то вновь находился по прямой. По мере продвижения под землю становилось прохладнее. Стал чувствоваться сырой воздух. Когда кошки достигли Лунного Камня, полосатая не сразу поняла, что происходит. Её ослепила яркая вспышка света после столь длительного пребывания в кромешной темноте. Полосатое Небо аж прищурилась. Глаза заслезились. Наконец, когда они немного привыкли к свету, воительнице удалось разглядеть валун высотой в три лисьих хвоста. Тут же повеяло свежим воздухом. Полосатое Небо подняла голову и увидела, что в своде довольно просторной пещеры есть отдушина, через которое сейчас льётся слабый лунный свет. Странно, что тучи вообще не скрыли Луну. Воительница вопросительно посмотрела на свою предводительницу. Звёздная Пыль прислонила хвост к её губам, призывая к молчанию. Да полосатой и не хотелось ничего говорить, настолько таинственной и какой-то магической была здесь обстановка. Кошка представила, какое множество разных предводителей лежали у этого камня! А сколько целительских собраний и посвящений? По телу невольно пробежала дрожь. В это время Грозовая предводительница подошла к светящемуся камню и легла рядом. Тело её слегка дрогнуло. Она прислонилась к валуну носом и на секунду Полосатое Небо увидела в её глазах отражение лунного света. Словно Звёздная Пыль была уже не здесь. Веки серой кошки медленно опустились, тело ещё раз вздрогнула и она замерла. Это было чем-то похоже на потерю жизни, и лишь еле вздымающиеся бока Звёздной Пыли говорили о том, что она жива. Полосатое Небо поёжилась. Посидев в полнейшей тишине ещё немного, воительница аккуратно легла на пол пещеры, положив голову на передние лапки. Кошка и не заметила, как сама уснула.

28

XXIII
Кора встала и потянулась. От долгого сидения у старшей воительницы явно затекли лапы, да и сидеть на влажной земле и стеречь котят-пленников ей уже порядком надоело. Сейчас кошка вглядывалась в заросли шиповника. Вскоре из-за них появился Камыш. Он быстро подошёл к Коре и, обменявшись с ней кивком, сел на её место. В лагере всё было спокойно - Лунная Гладь и Лебедь вернулись на закате. Никто много вопросов не задавал. Речная предводительница перекинулась парой слов со старшими воинами и удалилась в свою пещеру довольная, а Лебедь же наоборот выглядела понурой, но это многие скидывали на усталость. Тигролапая мирно спала. Она знала, что спит - ей снилась пещера, такая же тёмная, как и эта нора, но попросторнее и посуше. Малышка чувствовала, что рядом кто-то есть. Она приоткрыла глаза, надеясь увидеть Ландыша, но вместо этого встретилась с голубыми глазами совершенно другой кошки. Та ласково улыбалась и мурлыкала. Рядом с ней лежал могучий коричневый кот. Вся его морда была испещрена шрамами, у него было порванное ухо и ярко-синие глаза. И этот запах - сладостный запах счастья и умиротворённости...
- Тигролапая! – кто-то настойчиво толкал её в бок. – Тигролапая, проснись!
Малышка приподнялась, сонно оглядываясь по сторонам.
- В чём дело? – недовольно буркнула она.
- Наступила ночь, - тут же отозвался Пятнышко, - и Кора уже сменилась!
Тигролапая потянулась.
- Тогда попробуем улизнуть! – улыбнулась она и медленно-медленно поползла на брюхе к выходу, остановившись в трёх мышиных хвостах от спины Камыша. Воин явно засыпал. Его спина мерно вздымалась, а из груди шёл утробный ропот, больше похожий на храп. Малышка вздохнула и обернулась. Несколько пар глаз выжидательно смотрели на неё.
Тигролапая аккуратно подобралась ещё ближе. Так близко, что чувствовала тепло, исходящее от тела Речного воина. Малышка сглотнула. Между телом Камыша и стенками выхода был небольшой просвет. Тигролапая, опершись на одну из земляных стенок передними лапами, пошла на задних к этому просвету, сильно прижавшись животом в стене. Она даже закрыла глаза от волнения и страха. Малышка почувствовала, как её шёрстка едва соприкоснулась с шерстью на боку могучего кота. Дальше она прошла её пару мышиных хвостиков и осторожно встала на все четыре лапы. Говорить Тигролапая не решилась, поэтому отчаянно замахала хвостиком, призывая друзей поторопиться. Пятнышко прекрасно преодолел препятствие. Даже немного быстрее, чем сама Тигролапая. Следующий уверенно полез Лютик, а за ним Иголочка. Когда Кедровка была уже на пол пути, Тигролапая принялась осторожно отползать на край поляны. Внезапно Кедровка нечаянно задела Камыша хвостом. Воин открыл глаза.
- Бегите! – не своим голосом крикнула малышка и припустила прочь от речного воина, но не тут то было!
Камыш резко обернулся и, спросонья выпустив когти, полоснул воздух в одно мотыльковое крылышко от головы Кедровки. Тигролапая с ужасом обернулась и увидела, как отважная Иголочка прыгнула на Камыша, вцепившись ему в хвост. Кот взвыл и резко рванулся, буквально сделав в воздухе сальто. Иголочку откинуло в сторону и она с силой ударилась о землю.
- Бегите! – снова крикнула Кедровка, вырываясь из пасти уже оправившегося от неожиданности речного воина.
Но теперь Тигролапая не желал отступать. Она рванулась к Камышу, вонзив свои острые коготки в его переднюю мощную лапу. Но тот лишь сильнее сжал челюсти, отчего запищала Кедровка. Он с размаху закинул её обратно в пещеру. Тигролапая почувствовала на своём загривке его зубы и забрыкалась. Но кот, казалось, не обращал на её сопротивление ни малейшего внимания. Краем глаза малышка заметила, как к ней на помощь спешат Лютик и Пятнышко, и больше она ничего не увидела. Перекувыркнувшись в воздухе, отчего небо поменялось местами с землей, она улетела в темноту. Словно луна и звёзды погасли. Тут же снаружи послышался писк и рядом приземлился Пятнышко - это Тигролапая поняла по запаху. Камыш возвращал заключённых в тюрьму, зашвыривая котят в нору, словно мышей. Последней в тесноте норы оказалась Иголочка. Она громко пискнула, приземлившись на твёрдый земляной пол, и с болью в глазах перевернулась на спину.
- Нога, - прошептала она, - я не могу пошевелить ей!
Иголочка застонала, со слезами на глазах сдерживая неимоверную боль.
- Целителя! – Лютик прокарабкался по узкому лазу к поверхности. – Позови целителя!
- Вот ещё! – фыркнул Камыш. – Теперь вы меня, мелочь пузатая, не проведёте.
На полянку вышла Кора.
- В чём дело? – холодно спросила она. – Я слышала шум.
- Малявки попытались сбежать, - в тон ей бросил Камыш. – А теперь, вот, молят о целителе!
Он презрительно фыркнул.
- Да позовите же целителя! – умолял Лютик. Его голос срывался на плач.
Кора, ничего не сказав, скрылась в кустах. Минуту спустя она снова появилась, ведя за собой Синего Ворона.
- Лунная Гладь сказала, чтобы котята были целы и невредимы! – огрызнулась она на Камыша, видя как тот оскалился на целителя.
Услышав голос старшей воительницы, кот нехотя отступил.

Полосатое Небо видела вокруг тьму – точнее, она ничего не видела. Вокруг была сплошная чернота. Ещё было холодно и сыро, отчего кошка поёжилась. Пахло землёй и кровью, от запаха которого воительница невольно содрогнулась. «Сон или явь?» - подумала она, пытаясь хотя бы пошевелиться. Но тело словно отекло и не подчинялось хозяйке. Внезапно вспыхнул свет. На небе показались звёзды, которые светили настолько ярко, что едва не ослепляли. «Всё-таки сон!» - поняла полосатая, медленно поднимаясь. Она пошла вперёд, опасливо оглядываясь по сторонам - вокруг были незнакомые дебри. Тут впереди она услышала шум воды, а затем увидела и саму реку, вид которой заставил кошку вздрогнуть. Река была чёрной, но отсвечивала алым при тусклом свете Луны. И опять запах крови! Воительницу перекосило от ужаса, когда река на глазах превратилась в Гремящую тропу. Но по тропе не бегали чудища, а шли кошачьи силуэты. Откуда-то послышался писк котят. Небо рванулась на него, но наткнулась на светящиеся в темноте глаза. Их было много, а их обладатели медленно теснили её к тропе. Сердце так и билось внутри, грозясь остановиться от страха. И вдруг, через писк котят и стоны котов, она отчётливо услышала:
«Невиновные погубят племя! Река потемнеет от крови и сольётся с мраком…»
Полосатое Небо издала не то крик, не то писк. Она рванулась, и что-то вновь ослепило её. Это был… Лунный Камень. «Кошмарный сон!» - подумала кошка, привыкая к матовому свечению валуна. Камень медленно гас. Бока воительницы всё ещё вздымались, но безмятежный вид Звёздной Пыли успокаивал её. «Что бы это значило?» - полосатая поднялась и отряхнулась. Лапы и вправду затекли от лежания на каменном полу. – «То что это неспроста – это точно!» - вздохнула про себя воительница.
Звёздная Пыль приоткрыла глаза. Она выглядела уставшей, но неожиданно шерсть на её загривке встала дыбом. Она вскочила и без лишних церемоний кинулась к выходу. Не ожидавшая такой прыти Небо поспешила за ней, стараясь не потерять в кромешной тьме её запаха. Сначала воительнице почудилось что это тоже дурной сон, но когда вдалеке тусклым огоньком забрезжил выход, она облегчённо вздохнула. Утренний воздух после душной пещеры показался кошке слегка сладковатым. Несмотря на то, что Луна уже скрылась, а солнце оторвалось от горизонта, было темно. Полосатое Небо подняла голову – небо было сплошь затянуто тяжёлыми свинцовыми тучами. Кошка поёжилась. Тут же начал накрапывать мелкий дождь, а предводительница, казалось, ничего не замечая, сразу же отправилась в обратный путь. Это удивило Небо, но ей ничего не оставалось, как следовать за Звёздной Пылью. Дождик усилился, когда кошки были на полпути к Гремящей тропе.
- Что тебе приснилось? – наконец, робко спросила Полосатое Небо.
На секунду Звёздная пыль остановилась. В её глазах мелькнуло смятение, но предводительница быстро взяла себя в лапы:
- Ничего хорошего, - буркнула она, - то, что мы должны торопиться!
Бег снова возобновился, и вскоре, они были возле гремящей тропы. Чудища медленно проползали по ней, разбрасывая своими круглыми лапами отвратительно пахнущую воду. Их горящие огромные глаза прорезали дождевую мглу. Полосатое Небо снова передёрнулась, вспомнив, как эти громадные монстры чуть не убили её.
- Быстрее! – скомандовала Звёздная Пыль и выбежав на серую тропу, тенью скользнула на другой её край.
Полосатая сглотнула, но повторила манёвр предводительницы, даже немного быстрее. Когда она достигла противоположной стороны, по тропе пронеслось чудище, обдав её вонью. Внезапно она услышала дикий крик Звёздной Пыли:
- НЕТ!!! СТОЙ!!!
Собирающая спуститься с края дороги, Полосатое Небо застыла, но размякшая земля и скользкая трава под лапами предательски потащили её вниз. Слишком поздно! Не помогли даже и когти. Мягкая глина обвалилась и воительница рухнула вниз. Внизу была вода. На секунду она сомкнулась над головой кошки, но той удалость всплыть.
- ЗВЁЗДНАЯ ПЫЛЬ! – позвала Небо, отплёвываясь от грязной воды.
Вокруг никого не было. Передние лапы воительницы запутались в какой-то траве, а задние принялись увязать в дно. Полосатая поняла, что её затягивает. Паника и ужас охватили её. Она принялась рваться, как пойманная муха, но вода с каждым мгновением проглатывала её всё сильнее.
- Помогите!!! – из последних сил, захлёбываясь взмолилась Небо. – Умоляю!
Глаза залил усилившийся дождь, который теперь огромными каплями барабанил по воде. Чернота стала сгущаться. «Спаси нас, Звёздное Племя!!!» - уже мысленно взмолилась кошка, против желания проваливаясь в чёрную пасть бездны и небытия.

29

XXIV
Синий Ворон спустился в полумрак норы - его глаза стали медленно привыкать к темноте, царившей здесь. Совсем рядом он увидел две пары синих глаз, похожих словно близнецы.
- Что произошло? – спросил целитель, протискиваясь к середине.
Было душно и сыро.
- Вот, - маленькая рыжая малышка отошла от неподвижного тельца. – Она ударилась и…
- Где болит?- спросил Синий Ворон у самой пострадавшей, когда она открыла глаза при его приближении.
- Нога и спина! – пересиливая боль, прошипела Иголочка.
Кот обнюхал ногу, которая была мокрая от крови.
- Открытый перелом, – констатировал он и с грустью вспомнил об Ивушке. Маленькая ученица до сих пор не оправилась от ранений, нанесённых ей в битве. – Я сейчас! – сказав это, целитель поспешил к выходу.
- И что там? – резко спросил Камыш, по-прежнему сидящий у выхода.
- Перелом, - сухо бросил целитель. – Я сейчас вернусь со всем необходимым!
Воин проводил его недоверчивым взглядом до самых зарослей ежевики, но Синего Ворона мало интересовало его недоверие. Его давила жалость к несчастным пленникам-котятам и он шкурой чувствовал, что Лунная Гладь снова что-то замышляет. «Какая упёртая!» - прошипел кот себе под нос и столкнулся с Лебедь, чуть не сбив её с лап.
- Прости, - пролепетал он,- я не заметил…
- Ничего, - кошечка быстро дёрнула хвостиком и улыбнулась. Улыбка у неё получилась вымученная и какая-то задумчивая.
- Куда это вы уходили на целый день с Лунной Гладью? – напрямую спросил Синий Ворон.
Лебедь замялась. Сердце кошечки разрывалось на два огромных куска. Она всю жизнь мечтала верно послужить племени, но поход к Сумрачным воителям совершенно сбил её с толку. Ей не хотелось предавать Лунную Гладь, которая простила ей измену, хотя и вынужденную, и оставила глашатой! Более того, взяла её на переговоры, что означало глубокое доверие. Наконец, чувство долга перед Лунной Гладью перетянуло Лебедь. Она тряхнула головой и, сделав взгляд как можно более равнодушным, ответила:
- Проверяли, насколько наши границы затоплены! – голос, который она так отчаянно маскировала под бесстрастный, подрагивал.
Синий Ворон был убеждён, что это ложь, но слова о потопе больно хлестнули его.
- Ну, и насколько же они затоплены? – всё тепло, прежде сквозящее в его словах при беседе с Лебедью, испарилось от мысли об обмане.
- На северной границе, возле рощи, болото расширилось в два раза. Река не собирается возвращаться в свои берега, а ручеек на границы с племенем Ветра превратился в настоящую реку…
Целитель понял, что она пересказывает доклады патрульных. Теперь голос кошки звучал намного увереннее. Синий Ворон вспомнил свой кошмарный сон. Он не поделился им с предводительницей¸ но хотел поведать о нём глашатой. Теперь же всё желание исчезло.
- Если дождь не прекратится, то нам придётся подниматься на большой холм, - холодно заметил он, ни словом не обмолвившись о видении.
Лебедь кивнула и прежде чем она успела что-либо сказать, целитель скользнул мимо неё и поспешил к своей пещере. Иголочка не могла его долго ждать. Нырнув в полумрак своего обиталища, кот огляделся. В дальнем углу, сгорбившись, сидела Ивушка. Было видно, что такое положение приносила ей боль. У лап ученица лежала едва тронутая мышка. Взгляд кошечки скользил по стене. Увидев наставника, она вымученно улыбнулась.
- Как дела? – ласково спросил Синий Ворон, подходя к своим травяным запасам. При первом взгляде на Ивушку кот решил, что ни словом не обмолвится с ней о сне. Что сказать – привык делать глобальные решения самостоятельно. Вот и теперь, он брал всю ответственность на себя.
- Хорошо, - голос маленькой целительницы прозвучал тихо. – А у тебя?
- Да вот, пойду открытый перелом лечить, - целитель взял крапиву, можжевеловые ягоды, маковые зёрна и паутину. – Довольно серьёзно!
- Тогда удачи, - Ивушка пыталась сказать это бодро, но голос её дрогнул.
- Спасибо! – кивнул Синий Ворон и вышел. Ну вот, теперь все так и норовят разорвать его сердце на мелкие кусочки.
«Будто я каменный, глупый истукан!» - проворчал про себя кот, направляясь обратно к барсучьей норе. Лебедь сидела у пня. Когда целитель проходил мимо, она грустно на него посмотрела. Синий Ворон холодно бросил на неё взгляд и прошёл мимо, высоко подняв голову. «Пусть знает, - свирепствовал он, - что я не переношу предательств!» На поляне, перед пристанищем заключённых, его встретил безразличный взгляд Камыша. Воин, казалось, не испытывал к целителю и малейшего уважения. Если раньше Синий Ворон смотрел на это свысока своей мудрости, то теперь разражено отвёл взгляд, ныряя в узкий лаз.
Обрабатывать перелом в темноте было очень сложно и опасно, но другого выхода не существовало. Все шесть чувств целителя были напряжены до предела. Когда же Иголочка, под действием маковых зёрен, уснула, кот аккуратно ощупал её лапу, проверяя, правильно ли наложил повязку для срастания кости. Убедившись, что он всё сделал верно, Синий Ворон облёгчённо опустил шерсть на загривке, потрескивающую от напряжения.
- Спасибо, - пролепетал за сестру Лютик. – Огромное спасибо!
Целителя ясно прочитал в его глазах искреннюю благодарность и восхищение. «Неужели, Грозовые пленники ценят меня больше, чем собственные соплеменники?» - грустно подумал кот. Повисла тишина. Лишь Иголочка тяжело сопела от боли.
- Дождь всё ещё идет? – спросил Пятнышко.
Целитель обернулся на пятнистого тёмного котёнка.
- Да, - утвердительно кивнул Ворон, и, вдруг решил, что расскажет этим котятам о своём сне. Здравый смысл теперь казался ему далёким солнцем, скрывшемся за тучами. – Недавно Звёздное Племя послало мне сон… - начал он.
Четыре пары внимательных глаз в ожидании уставились на него, желая продолжения.
- Мне приснились потоки воды, затопляющие лагерь! – продолжил целитель. – Я не слышал слов предсказания, но видел его собственными глазами. Даже чувствовал влагу на шкуре…
- Вы хотите сказать, - робко начала Кедровка, - что скоро этот берег затопит!? – в её зелёных глазках промелькнул ужас.
- Именно, - кратко кивнул Синий Ворон.
- И мы все погибнем? – испуганно пролепетал Лютик, покосившись на тяжело дышащую сестру.
- Я не буду ничего утверждать, но…
- Синий Ворон! – послышалось снаружи. Говорила Мята, - Весенняя Сирень заболела!!!
Целитель вскочил, и, позабыв про разговор, кинулся за королевой в ясли.

Осока сидела у подножия высокой Скалы для племенных собраний. Грозовая глашатая только что раздала все приказания. Она увидела, как вечерний патруль выходит из лагеря, а охотники и оруженосцы приступают к трапезе. В детской была тишина. Сажа и Ландыш не появлялись на главной поляне уже второй день. Есть королевы тоже отказывались. Осока вздохнула. Дождь всё лил и лил. Все уже привыкли к промокшим насквозь шкурам и скользкой грязи, словно жили так всю жизни. Глашатая волновалась о Звёздной Пыли и Полосатом Небе – кошки давно должны были вернуться. Эмоциональная угнетённость и горе пропитали воздух над племенем. Осока услышала тихие шаги и в следующий миг почувствовала прикосновение чьей-то тёплой шёрстки. Она озадаченно повернулась и встретилась взглядом с Глиной.
- Волнуешься? – сострадательно спросила целительница Грозового племени.
- Есть немного, - призналась глашатая. – У меня плохое предчувствие…
- Так всегда бывает, когда волнуешься! – заметила Глина. – Они скоро вернутся, вот увидишь! Звёздные предки обещали зарю, и она наступит!
Осока тяжело вздохнула:
- Но перед этим они упомянули о том, что настали очень тяжёлые времена! – заметила она. – Всем нам придётся туго.
Целительница промолчала, уставившись в стену дождя.

30

XXV
Полосатое Небо последний раз лягнула воду, словно это могло помочь ей всплыть. Тьма сгущалась, воздуха с каждым пузырьком, уходящим на поверхность, становилось всё меньше и меньше. Внезапно что-то резко рвануло её вверх. Кислород обжёг горло и расправил лёгкие. Кошка с трудом приоткрыла глаза, смаргивая воду. Сильно рябило. Настолько сильно, что воительница не сразу разглядела своих спасителей. Перед ней стоял бело-серый кот с причудливыми разводами у глаз. Его голубые глаза горели состраданием. Ещё один вздох и мир перестал кружиться и рябить. Полосатое Небо закашлялась, извергая из лёгких грязную воду.
- Как ты? – голос кота, твёрдый и властный, но в то же время ласковый был ей знаком.
Кошка приподняла голову.
- Нормально! – слабо улыбнулась она.
Теперь её трясло. Шерсть висела сосульками, с которых всё ёже капала вода. Кроме того, дождь явно не собирался прекращаться.
- Спасибо! – полосатая присела, плотно обвив лапы хвостом.
Спаситель продолжал пристально смотреть на неё. Он явно был ей знаком…
«Ветрозвёзд!» - осенило Полосатое Небо, и она пристыжено склонила голову перед предводителем племени Ветра.
- Не стоит! – Ветрозвёзд ободряюще провёл хвостом по её спине.
- А где Звёздная Пыль! – от воспоминания о собственной предводительнице, кошка так и подпрыгнула.
- Здесь она, - пробормотала Пыльноушка.
Полосатое Небо обернулась на голос и увидела глашатаю племени Ветра, склонившуюся над Звёздной Пылью.
- Надо бы отнести её в лагерь, - Берёза в смятении посмотрела на Ветрозвёзда. – Дыхание очень слабое.
- Тогда, что же мы медлим? - воскликнул предводитель и подойдя, взвалил Звёздную Пыль на плечи. – Быстрее!
Берёза и Пыльноушка встали по бокам Полосатого Неба, и вскоре процессия покинула это отвратительное место у гремящей тропы. Когда они достигли лагеря и вышли на главную поляну, то абсолютно всё племя высыпало посмотреть на незваных гостей. Ветрозвёзд тут же скрылся в кустах ежевики. Когда он вернулся, то Звёздной Пыли с ним уже не было. Кот в один огромный прыжок достиг плоского, высокого камня в центре лагеря и заговорил:
- Возле гремящей тропы образовалась опасная топь! – Пыльноушка подошла и села возле камня, с которого говорил кот, а Берёза уселась в первых рядах, махнув Полосатому Небу хвостом. Грозовая воительница устало приземлилась рядом, ловя на себе заинтересованные взгляды. – Предводительница Грозового племени и воительница, сопровождающая её, чуть не погибли там. К счастью мы патрулировали именно эту часть наших территорий и спасли их! – толпа взорвалась одобрительными возгласами. Племя Ветра и Грозовое были в очень хороших отношениях. – Мы приютим потерпевших, пока они не будут в силах покинуть наши земли! – закончил Ветрозвёзд и спрыгнул с камня, давая понять, что совет окончен.
- Пошли охотников, - приказал он Пыльноушке, - нам нужно пополнить запасы!
Сказав это кот приблизился к Берёзе и Полосатому Небу.
- Ну, что ж, - обратился он к грозовой воительнице, – пойдём попроведуем Звёздную Пыль.
Кошка благодарно кивнула и медленно побрела за ним. Берёзка бросила пару задумчивых взглядов им вслед и направилась в охотничий отряд. Звёздная Пыль лежала посреди целительской полянки. Белоглаз бродил вокруг неё. Сразу было видно, что что-то не так. Рядом с Грозовой предводительницей лежала горстка трав и пара раздавленных ягод,
- В чём дело? – спросил Ветрозвёзд, отчего целитель вздрогнул.
- Она, – пролепетал Белоглаз, - потеряла жизнь!
- ЧТО!!!? – Полосатое Небо, не помня себя, подлетела к Звёздной Пыли и принялась ожесточённо вылизывать её шерсть. – КАК???
- Она сильно наглоталась воды, - грустно пояснил целитель, - видно её лёгкие переживали дымовое отравление и вода поразила их…
Полосатое Небо в изнеможении упала рядом, закрыв лицо лапами.
- Она вернётся? – спросил Ветрозвёзд. Голос его был твёрд.
- Да, - кивнул Белоглаз.
- Пойдём, – предводитель племени Ветра уверенно подошёл к грозовой воительнице, - тебе нужно отдохнуть! Белоглаз позаботиться о ней…
Полосатая подняла глаза.
- Хорошо, - кошка нехотя встала и побрела за предводителем, оглядываясь на безжизненное тело Звёздной Пыли. Шла бы она первой, и с ней было бы всё в порядке! Эти бы драгоценные секунды многое сыграли, но…
Полосатое Небо снова вспомнила Чернокрылую. Звёздное племя явно её оберегало, раз послала патруль племени Ветра им на помощь…
- Вот и пришли! – голос Ветрозвёзда вырвал кошку из размышлений. Они стояли возле входа в ежевичный заросли. – Моё жилище…
- Но разве я не должна пойти в пещеру воинов? – устало спросила Небо, хотя ей сейчас было совершенно всё равно.
- Думаю, ты можешь погостить у меня! - подмигнул кот и прошёл внутрь.
Воительница шагнула за ним. В углу была подстилка. Стены из боярышника были крепко переплетены между собой. Одной стеной служил огромный булыжник, а вход закрывали ежевичные плети.
- Я очень благодарна тебе за оказанную помощь и приют! – Полосатое Небо села у выхода. – Но не лучше ли бы мне было остаться у целителя рядом со Звёздной Пылью?
- Тебе нужен отдых, - после некоторой паузы заметил Ветрозвёзд, - а к Белоглазу постоянно ходят пациенты…
- Понятно, - вздохнула Полосатое Небо, - просто я ни разу не спала в предводительской пещере… Тем более в чужом племени… - она виновато улыбнулась.
- Ерунда! – махнул хвостом предводитель. – Устраивайся в моём гнёздышке, а я посплю и на полу.
Полосатое Небо прошла к гнёздышку и легла. Ветрозвёзд сел рядом. Слишком много переживаний и волнений. Грозовая воительница откинула тревоги и мысли о кошмаре. Ей нужно было выспаться, чтобы как можно скорее прийти в себя и вернуться домой.

Синий Ворон прошёл в ясли. Как всегда, там было темно и тепло. Мята подвела его к подстилке, на которой лежала Стрекозка и Весенняя Сирень. Бока последней тяжело вздымались, глаза были закрыты, ротик приоткрыт.
- У неё горячий нос! – взволнованно пролепетала Мята. – Да и дышит она с каким-то свистом…
Синий Ворон прислушался. И вправду, малышке было тяжело дышать, словно что-то мешало.
- Она ничего не проглатывала? – целитель растерянно повернулся к Мяте.
- Нет, – покачала та головой. – Ничего!
Синий Ворон приложил ухо к спинке малышки.
- Бронхит, - сокрушённо вздохнул он, - при чём с обострением…
- Она выживет!!!? – зелёные глаза Мяты загорелись бескрайним страхом и надеждой.
- Я сделаю всё, что в моих силах! – уклончиво ответил кот. – Попроси кого-нибудь из оруженосцев принести ей воды, а отнесу её в свою пещеру.
Рыжая королева кивнула и вылетела наружу, а Синий Ворон аккуратно взял малышку за загривок и потащил в свою пещеру. Уложив больную на подстилку он сразу же принялся отбирать травы.
- В чём дело? – спросила Ивушка. – Тебе нужна помощь? – кошечка с трудом поднялась.
- Нет, нет, не стоит! – пробормотал целитель. – Бронхит…
- Ужас! – простонала кошечка и медленно подошла к Весенней Сирени, сильно припадая на задние лапы. – Ей нужно воды…
- Скоро принесут! – Синий Ворон вывалил охапку трав перед своей ученицей. – Пережуй ей алтей. Подожди когда начнут очищаться дыхательные пути, а затем дай анис… А я пойду поговорю с Мятой.
Кот уверенно пошёл к выходу и столкнулся с Колючкой. Ученица тащила в зубах мох, наполненный водой.
- Осторожно! – недовольно буркнула она. – Куда воду тащить?
Синий Ворон махнул хвостом на Ивушку и поспешил поговорить с королевой. Колючка фыркнула и направилась к Ивушке.

31

XXVI
Полосатое Небо открыла глаза и словно вынырнула из чёрной пропасти забытья. Кошка потрясла головой и пару раз моргнула, недоумённо оглядываясь. В памяти смутно зудело неприятное воспоминание о путешествии, и на первых парах полосатая подумала, что лежит сейчас в палатке воинов, но Ветрозвёзд, сидящий у выхода, полностью развеял наваждение.
- А, проснулась? - улыбнулся он, оборачиваясь. – Звёздная Пыль тоже пришла в себя. Думаю, на рассвете вы сможете покинуть наш лагерь…
Грозовая воительница села. Тусклый свет луны, просачивающийся через колючие ветви ежевики, говорил о том, что сейчас ночь. «Правильно! – подумала Полосатое Небо. – Ведь я заснула утром!» Кошка ещё раз встряхнулась и, поднявшись, подошла к предводителю племени Ветра.
- А почему вы не спите? – спросила она.
- Думаю, тебе бы было неприятно проснуться в чужом лагере и быть предоставленной самой себе! Что бы ты тогда делала?
Полосатая пожала плечами.
- Сидела бы и смотрела на звёзды!
- Любишь созерцать Звёздный Пояс? – Ветрозвёзд заинтересованно посмотрел на неё.
Воительница лишь растерянно улыбнулась и кивнула. Ей казалось, что всё происходящее ещё сон, и что она скоро проснётся, но прохлада, повеявшая с улицы, доказала, что всё это явь. – Я тоже люблю смотреть на небо! – кот устремил взор своих голубых глаз ввысь.
- Дома я иногда ходила ночью к Нагретым Камням! – неожиданно для себя, вымолвила воительница.
- Почему именно туда? - озадаченно спросил Ветрозвёзд. Его взгляд пронзил кошку насквозь, словно он чего-то ожидал…
- Потому что там Звёзды ближе! – вздохнула Полосатое Небо. – И там лучше их видно. В лесу деревья загораживают многие из созвездий...
На некоторое время повисла тишина. Гостья смотрела на небо, а предводитель о чём-то усиленно думал, как бы сомневаясь в этом. Наконец, он вымолвил:
- Хочешь, я покажу тебе место, откуда звёзды ближе всего в лесу?
Глаза Полосатого Неба так и загорелись.
- Покажи!!! – не раздумывая, пролепетала она.
Звёзды в последнее время были для неё чем-то вроде благословления Звёздных предков. Кошка часто искала в них утешение в тяжёлые времена - вот и сейчас она пошла за Ветрозвёздом через спящий лагерь. Кот шёл медленно, и факт, что он лисицей крадётся по собственному лагерю, явно не нравился ему. Когда они достигли выхода, Ветрозвёзд как можно быстрее кинулся в шиповник. Полосатое Небо понимала его осторожность. Гости гостями, а прежде всего они со Звёздной Пылью были вражескими кошками. Когда их небольшая компания бежала по пустоши, Небо с радостью отметила, что дождь прекратился. Предводитель племени Ветра, не сбавляя ходу, мчался впереди. Так они бежали довольно долго. Но внезапно он остановился у довольно большого пригорка и принялся взбираться на него. Воительница поспешила за котом и вскоре перед ней открылась небольшая площадка, с плоским, достаточно большим, валуном посредине.
- Что это? – только и смогла вымолвить она.
- Мы называем его Сердцем наших земель! – пояснил Ветрозвёзд и ловко вспрыгнул на валун. При этом он махнул кончиком хвоста, призывая кошку сделать то же самое.
- Чудесно! – выдохнула Небо.
- А теперь подними голову вверх! – попросил предводитель. Он именно попросил, а не приказал. Было в его голосе что-то такое, отчего по спине грозовой воительницы прошлись мурашки, а шерсть слегка приподнялась. Возможно, это было необычное сочетание силы и властности с нежностью в голосе могучего исполина.
Полосатое Небо подняла голову и обомлела. Звёзды и правду казались ближе. Они яркими точечками прочерчивались на тёмно-синем небе. Кошка сразу же без труда отыскала и Звёздный пояс и другие знакомые созвездия. Она была готова любоваться этим великолепием вечно, не обращая внимания ни на холод, ни, даже, на то, что находиться на вражеских территориях с вражеским котом. Когда ей, наконец, удалось оторвать взгляд от звёзд, она ощутила, что Ветрозвёзд пристально, словно изучающее, на неё смотрит.
- Это и вправду самое близкое к Звёздам место! – улыбнулась воительница.
Чтобы не заглядывать предводителю в глаза, Полосатое Небо отвела взгляд на горизонт и вздрогнула. Вдали плыла огромная чёрная туча. Она как раз проплывала над Грозовым и Речным племенами, грозясь разразиться грозой и над двумя остальными. Ветрозвёзд тоже заметил тучу, а грозовой воительнице стало сразу больно и страшно. Она вспомнила всё. Абсолютно всё: смерть матери, холодные зимы, смерть Чернокрылой, беды племени, странные пророчества, войну с Речным племенем... И будто все проблемы навались на неё сразу, отчего лапы невольно подкосились. Ветрозвёзд, словно читающий её мысли, подставил ей плечо, и кошка почувствовала тепло и твёрдую опору. Предводитель племени Ветра стал для неё сейчас самым близким существом на земле.
- Не стоит, – прошептал он ей на самое ухо, и в его тоне было столько теплоты и ласки, что Небо перестала дрожать, - всё будет хорошо!
Тут же раздался гром и яркая молния прочертила небо. Кошке показалось, что она ударила прямо в середину границ между Речным и Грозовым племенами. Налетевший ветер сообщил о ливне, но туча не поползла дальше, она как каменная громада застыла, отчего полосатая снова передёрнулась. Ей было очень стыдно за свои переживания. Возможно, не переживи она всех событий, павших на голову Грозового племени, она бы не так сильно чувствовала эту беду, надвигающуюся с большой тучей.
- Так странно, - пролепетала она, прижавшись к Ветрозвёзду, - видеть звёзды и грозу одновременно…
Кот лишь ободряюще лизнул её в щёку, но ничего не сказал.

- Помощь нужна? – Колючка подошла к Ивушке и аккуратно положила рядом с ней мох.
Ученица целителя тяжело вздохнула.
- Думаю, что понадобится! Я всё ещё не могу быстро передвигаться, поэтому принеси мне тысячелистник и ромашку. Они находятся вон у той трещины!
Колючка послушно достала все медикаменты, но продолжала сидеть и с любопытством наблюдать за работой Ивушки.
- Странная она какая-то,- наконец, буркнула кошечка, склонив голову на бок.
- Ты о ком? – через плечо спросила маленькая целительница.
- О Весенней Сирени, - Колючка лизнула лапку и принялась умываться. – Расцветка шерсти как у чудищ на Гремящей тропе! Да и обстоятельства её появления в нашем лагеря очень странные...
Уже каждый кот в Речном племени знал историю Весенней Сирени.
- А разве есть разница, какого окраса шерсть? – Ивушка внезапно обернулась. Её голубые глаза загорелись каким-то холодным огнём.
- Да нет! - в тон ей ответила Колючка, вздымая шерсть на загривке.
- Да и обстоятельства не важны…
- Какие обстоятельства? – в пещеру вошёл Синий Ворон и отряхнулся. Вода фонтаном стекала с его тёмной шкуры, но даже облепленный шерстью целитель походил на могучего воина.
- Мы про выживание! – Ивушка сморозила первое, что пришло ей в голову. Поймав на себе удивлённый взгляд Колючки, которая поспешно пригладила на загривке шерсть. – Я говорила, что обстоятельства не так важны, как возможности воина…
- Понятно! – прервал её Синий Ворон. – Ты дала алтей?
Ответом ему послужил кашель Весенней Сирени. Малышка буквально им захлебывалась. Мята, пришедшая с котом, хотела было броситься к ней, но целитель хвостом остановил её. После яростного приступа бока больной стали вздыматься плавней.
- А теперь дай анис, - приказал Синий Ворон и обернулся к королеве. – Будешь приходить в обед и вечером, чтобы кормить её… Колючка, - он обернулся к ученице, которая с брезгливым выражением мордочки наблюдала за происходящим, - нам нужно утеплить её подстилку…
Колючка метнула на целителя пару взглядов безмолвной ярости, а потом, едва сдерживаясь, прошептала:
- Каким это образом, если на улице такой ливень?
- Надо посмотреть возле границ с племенем Ветра и на Каменной Гряде! Скажи Коре, что я дал тебе задание на завтра. Можешь идти!
Кошечка коротко кивнула и вылетела из пещеры.
- Я могу постоянно находиться с Весенней Сиренью! – Мята проводила её взглядом и снова посмотрела на свою приёмную дочь.
- Не стоит! – мягко покачал головой целитель.
Королева тяжело вздохнула.
- Тогда я пойду?
Могучий кот лишь кивнул и приблизился к малышке. Ивушка уже дала ей анис, и теперь бедняжка лишь тяжело посапывала, ёжась. Не успел Синий Ворон ничего и сказать, как Ивушка легла рядом с Сиренью, согревая её своим теплом. Целитель снова подумал, не рассказать ли ей о своём сне, но потом решил молчать и лишь прилёг рядом на земляной пол, выстланный камышом.

32

XXVII
«Весенняя Сирень?» - лениво подумала Тигролапая. – «Что за Сирень?» Малышке, если честно было совершенно всё равно, кто эта несчастная и что с ней, но просто надо было чем-то отвлечься. Котята уже давно не выходили на поверхность, а их неудачный побег, казалось, произошёл очень давно, хоть и было это сравнительно несколько часов назад. Тигролапая обернулась и встретилась взглядом с Лютиком. Малыш сидел рядом с Иголочкой, изредка вылизывая ей лоб. Было видно, что он в отчаянии и, как может, пытается помочь своей сестре. Иголочка же тяжело вздыхала. Иногда она вздрагивала или, вскрикивая, прерывала свою беспокойную дрёму. Пятнышко забился в угол и свернулся клубком, понуро шевеля хвостиком. Тигролапая не знала о чём он думает. Взгляд его синих глазёнок был каким-то стеклянным. Кедровка тоже сидела рядом с Иголочкой. Её зелёные глаза были прикрыты. Тигролапая поднялась и медленно подошла к Пятнышку. Когда малыш увидел её, то растерянно приподнял голову и слегка пододвинулся.
- О чём думаешь? – шёпотом спросила Тигролапая, устраиваясь рядом.
- О пророчестве Синего Ворона, - Пятнышко опустил голову на лапы. – Он целитель, и я ему верю! Только подумай, что случиться, если лагерь затопит?
- Думаю, коты кинуться в бегство! – маленькая кошечка лизнула лапку. Подушечка слегка кровоточила. Видно, при побеге напоролась на камень.
- Вот именно, - буркнул котёнок, - вода заполнит эту пещеру и мы все утонем!
- Молодец! – послышалось с другого конца пещеры. К ним спешила Кедровка. – Просто гениально! Мы и так все это знаем!
- Я не говорил, что никто этого не знает! – ощерился Пятнышко. – Тигролапая спросила, а я ответил! Тебя влезать никто не просил.
Кедровка уже открыла рот, чтобы продолжить ссору, как Иголочка вскрикнула и рванулась. Лютик испуганно отшатнулся, но потом поспешно приблизился и принялся вылизывать щёку сестры.
- Прекратите! – рявкнула Тигролапая. – Нам сейчас только перепалок не хватало! Ты высказал своё мнение, - она обернулась к Пятнышку, и тот недовольно кивнул, - а теперь слушайте моё – Лунная Гладь держит нас здесь с какой-то целью! Иначе, она бы давно пустила бы нас на корм воронам! Следовательно, при потопе нас спасут, так как мы нужны ей…
- Убедительно! – согласно кивнула Кедровка, приглаживая вставшую дыбом шерсть.
- Но, тогда получается ещё хуже! – заметил Пятнышко поднимаясь с влажного земляного пола. – Получается, что мы оружие против Грозового племени. И, судя по теории Тигролапой, очень действенное оружие… - он с яростью скребнул землю, - лучше утонуть, чем погубить собственное племя!
Слова котёнка обескуражили всех. Даже Иголочка приподнялась и недоумённо посмотрела на него глазами, затуманенными болью. Тигролапая понимала, что Пятнышко прав.
- И что, ты предлагаешь снова бежать? – Кедровка фыркнула и печально опустила голову.
- Ничего я не предлагаю! – огрызнулся Пятнышко. – Я просто говорю так, как есть!
- А что, если Синий Ворон всё это выдумал? – подал голос молчавший, до этого времени, Лютик. – Что если он специально хочет, чтобы мы умерли!
- Что за глупости! Если бы он этого хотел, то не стал бы меня лечить! – Иголочка сурово посмотрела на брата и попыталась перевернуться. Боль снова исказила её личико, она закашлялась и в изнеможении упала.
- Ладно, ладно! – поспешил успокоить её Лютик. – Он сказал правду! Целитель не мог соврать… Особенно, такой… такой как он! – последнее котёнок произнёс с нескрываемым уважением.
- Итак, что имеем, – начала подводить итоги Тигролапая, - бежать мы снова не будем, так как в этом нет смысла. Нас теперь будут охранять ещё лучше, чем раньше! Если будет потоп, то мы либо утонем, либо нас спасу, чтобы погубить наше племя!
- Очень ободряюще! – хмыкнула Кедровка. – Почему бы не сказать, что наши соплеменники, возможно, догадались где мы, и теперь идут к нам на помощь!
Тёплые слова малышки немного подняли общий дух. Котята слабо замурлыкали, вспоминая о доме. Тигролапая прижалась поближе к Пятнышку. Кедровка села рядом с ней, крепко обвив хвостиком лапки. Лютик лёг рядом с сестрой, прижавшись к её боку, и уставился в стену. Иголочка еле приподняла голову и лизнула его в щёку. А Тигролапая всё думала. Думала о недавнем странном сне, о Ландыше и Саже, о племени, о доме и о непонятном запахе, откуда-то знакомом ей! Малышка пару раз моргнула и посмотрела в неяркий просвет, указывающий на выход из тюрьмы. Сейчас оттуда сильно пахло Корой. Воительница пришла сменить Камыша, значит уже рассвет. Тигролапая позевнула. «О Звёздное племя! Помоги нам!» - мысленно взмолилась кошечка. Она верила, или старалась верить, что всё обойдётся.

Полосатая Небо чувствовала тепло, исходящее от шерсти Ветрозвёзда и ей было так уютно и хорошо, что не хотелось уходить с огромного валуна. Небо уже побледнело и воительница горько пожалела, что время не может ползти как улитка.
- Спасибо! - снова пробормотала она. – Мне стало легче…
Кошка отстранилась и спрыгнула на землю. Она показалась ей непривычной тёплой и сухой. Туча теперь разрослась и серой пеленой закрыло всё небо. Снова закапал дождик, но длинные косые полосы из чёрных туч вдалеке показывали, что над землями Грозового племени вообще бушует ураган.
- Неужели, мы простояли здесь всю ночь? – позевнула Полосатое Небо. Когда Ветрозвёзд приземлился рядом.
Предводитель племени Ветра лишь улыбнулся и утвердительно кивнул головой.
- Пора возвращаться в лагерь! – заметил кот, глядя на огромную тучу. – Утренний патруль уже выступил.
Небо согласно заурчала и они пошли в лагерь. Не смотря на то, что рассветало, и лагерь проснулся, Ветрозвёзд уже не боялся, что его увидят с непрошенной гостьей. Они шли бок о бок медленно, вдыхая запахи утренней пустоши. Грозовая воительница вдыхала их впервые в жизни и они казались ей необычными и сладковатыми. В душе кошки творился сильнейший ураган. Она впервые встретила душу, которая понимала её без слов. Ветрозвёзд простоял с ей на валуне, любуясь звёздами, а потом искренне пожалел её… «Иначе не стало бы легче!» - подумала полосатая, перепрыгивая ствол поваленного дерева.
Когда они вошли в лагерь, то многие недоумённо проводили их взглядами. Звёздная Пыль сидела под камнем и о чём-то беседовала с Белоглазом. Целитель явно был в ударе – он так живо рассказывал, что можно было догадаться о сюжете истории по его жестикуляциям. Когда приблизился предводитель врачеватель замолк и вопросительно посмотрел на него.
- Как ты себя чувствуешь, Звёздная Пыль? – Ветрозвёзд слегка склонил голову на бок и махнул хвостом, показывая, что подошедшая Пыльношука здесь не нужна.
- Замечательно! – дружелюбно ответила Грозовая предводительница. – Я очень благодарная вам за спасение и приют! Грозовее племя в долгу перед воинами Ветра!
Ветрозвёзд принял слова довольным урчанием.
- Когда вы собираетесь отправиться на свои территории?
- Думаю, что прямо сейчас! – Звёздная Пыль уверенно махнула хвостом.
Во время всего разговора Полосатое Небо ловила на себе задумчивый взгляд Звёздной Пыли. Она, в принципе, понимала эти молчаливые вопросы, но, пока, не могла дать ответ на них.
- Не сочтите за дерзость, предложить вам разделить с нами утреннюю трапезу! – улыбнулся исполин и посмотрел на порядочную кучу вчерашней дичи.
- Мы сочтём это за четь! – Звёздная Пыль тоже улыбнулась и последовала за Ветрозвёздом к общей куче.
Полосатое Небо не надолго замялась. Всё племя смотрело на неё с ещё большим интересом, чем накануне. «Но что же в этом такого, - в отчаянии подумала кошка, взяв из кучи небольшую мышку и ложась, по просьбе Ветрозвёзда, рядом с предводителями и старшими воинами, - что предводитель племени Ветра показал мне звёзды!? Ничего предрассудного! Я не шпион, и если бы этого противного болота не было, то мы бы давно уже были дома!» Грозовая воительница больше уверяла себя, нежели корила окружающих за несдержанное любопытство. Кроме того, она поймала себя на мысли, что благодарна Звёздным предкам за это болото! Иначе она бы не познакомилась с Ветрозвёздом. Кошка исподлобья посмотрела на могучего кота. Они со Звёздной Пылью вели какую-то отвлечённую беседу. На секунду их глаза встретились: рассеянные золотистые и задумчивые голубые. Полосатое Небо с ещё большим остервенением вгрызлась в остатки мышки. И самое страшное, что Небу не хотелось уходить! Всего один день, проведённый с Ветрозвёздом, и она так привязалась к нему! Судя по выражению морды предводителя, он думал о том же.
- Спасибо за угощение! – Звёздная Пыль поднялась и встряхнулась. – Я никогда не забуду вашей доброты. Полосатое Небо, пойдём! – серая кошка уверенно направилась к выходу из лагеря.
Грозовая воительница ожидала этих слов, но они, всё же, показались ей ударом вражеских когтей. Полосатая поднялась и пошла следом. «За что же!?» - шипела она про себя.
- Постойте! – голос Ветрозвёзда их остановил. – Я провожу вас до границы.
- Я с вами! – Пыльноушка тоже поднялась и твёрдо посмотрела на предводителя.
Секунда тишины показались Небу вечностью. Она чуть не упала от облегчения когда Ветрозвёзд согласился. Кот встал рядом со Звёздной Пылью, а Полосатое Небо пошла рядом с Пыльноушкой. Небо смотрела на спину могучего кота и вспоминала звёзды… Разлука была неизбежной и проводы только оттягивали её. Обоим это было прекрасно понятно! Внезапно, послышался топот лап и в следующий миг перед предводителями, чуть не сбив их с лап, остановился утренний патруль.
- Ветрозвёзд, – запыхавшись, пролепетал Белоспин, мощный чёрный кот, вдоль спины которого шла полоска белой шерсти, - у нас ужасная новость! – патрульный покосился на Звёздную Пыль и Полосатое Небо, словно боясь говорить при чужаках.
- Говори! – приказал предводитель племени Ветра.
- Нас отрезало от Грозового и Речного племён! – обречённо выдохнул Ветроух. Юркий, светло-серый котик был недавно посвящён в воины.
По телу Полосатого Неба пробежала дрожь. Дрожь страха и предательской радости одновременно.
- Как отрезало??? – Ветрозвёзд говорил спокойно, но его шерсть так и стояла дыбом.
- Ручьи превратились в реки, а лужи разрослись до болот! – Белосин удручённо повесил хвост.
- Это означает, что не сможем вернуться на наши земли? – спокойно спросила Звёздная Пыль.
- Да, - так же спокойно ответил предводитель племени Ветра, - по крайне мере через наши территории…
- В таком случае, ты позволишь нам положиться на твою доброту и вернуться в лагерь для обдумывания дальнейших действий?
Ветрозвёзд утвердительно кивнул.

33

XXVIII
Тёмные призрачные тени ходили по потолку и стенам пещеры. Синий Ворон поёжился, глядя на их зловещий танец. Кот не знал, где он находится, но пещера напоминала ему Материнский Исток. Разве что здесь было раза в два прохладнее. Воздух показался ему влажным и спёртым. Целитель побрёл вперёд - он был просто уверен, что это всего лишь сон. Громкий гул из недр пещеры заставил Синего Ворона содрогнуться. Кот резко обернулся. Темнота... Гул повторился с утроенной силой. Теперь, казалось, он несётся к нему с огромной скоростью. Целитель помчался вперёд, что было силы - тоннель, по которому он бежал, стал сужаться. Ворон выпустил когти и обернулся - за ним гнался огромный водяной поток. Он в одно мгновение заполнил пространство между ними и рванул вперёд. Последнее, что почувствовал кот - мокро, холодно, темно и нет воздуха. Рёв ветра… «Постойте, какой ветер?» - промелькнуло у него в сознание. Душераздирающий грохот и он проснулся. Целитель лежал рядом с Ивушкой и Весенней Сиренью. В пещере было темно - Синий Ворон посмотрел на выход и приблизился к нему. Дождь лил как из ведра и теперь из-за его плотной стены, коту не было видно даже близко расположенную палатку старейшин. Сердце Ворона забилось сильнее. Он понял, что кошмарное пророчество, посланное Звёздным племенем, сбывается.
- ПРОСЫПАЙТЕСЬ! – не своим голосом заорал он, выбегая под ливень. – ПРОСНИТЕСЬ!
Вой ветра перекрывал его крик, но из пещеры старейшины показалась Туголапка, а из детской высунулась Мята.
- Быстрее, - продолжал кричать целитель, - скоро затопит лагерь!!!
Среди бесконечных потоков воды, гула и нескольких пар кошачьих глаз мелькнула белая шёрстка, и тут же на пень вспрыгнула Лебедь.
- Мята, разбуди королев, и приготовьтесь к отступлению! Корень, - глашатая посмотрела на могучего кота, который выполз из палатки воинов, услышав шум, - немедленно разбуди всех воинов и иди помогать старейшинам! Срочно отступаем!
Последние её слова Синий Ворон очень плохо разобрал, так как уже со всех лап мчался в свою пещеру.
- Ивушка! - крикнул он с порога. – Скорее! Мы уходим!
Кошечка сонно приподняла голову и посмотрела на наставника недоумённым и испуганным взглядом.
- Что? Что случилось? – пробормотала она.
- Потоп! – Синий Ворон подскочил к ней и взял за шкирку Весеннюю Сирень. – Быстрее…
В глазах маленькой целительницы пронесся ещё больший ужас и кот оцепенел – Ивушка совсем недавно пошла на поправку после битвы Речного и Грозового племён. Она не сможет быстро передвигаться. Синий Ворон совершенно отчаялся. А ведь надо спасти ещё травы!!! Внезапно в проходе мелькнула рыжая спинка.
- Колючка! – обрадовался Синий Ворон.
Юркая ученица в мгновении ока оказалась рядом, и взяла у него Весеннюю Сирень.
- Торопитесь! – крикнула она и скрылась в дождливой пелене.
Целителю показалось, что его кошмар продолжается. Он, не обращая внимания на сопротивления Ивушки, взвалил её себе на плечи, взял анис, крапиву и маковые зёрна. Больше медлить было нельзя, и Синий Ворон помчался на главную поляну. Все уже собрались возле большого пня. Лунная Гладь возвышалась над мокрыми спинами и головами. Глаза её горели решительностью и уверенностью. Лебедь металась по толпе, проверяя все ли на месте.
- Пленники! – холод пробежал по шкуре Синего Ворона. – Грозовые котята остались в норе!
Все обернулись, а Лунная Гладь взбесилась.
- КАМЫШ!!! Немедленно забери их!!!
Коренастый воин кивнул и послушно кинулся в заросли. Синий Ворон уже пожалел, что сказал о пленниках. Он мог бы и сам попытаться их вытащить, но сейчас было не время для геройств. Ивушка не могла быстро передвигаться, кроме того, нужно было сохранить хотя бы самые необходимые травы. Гул усилился. Все как один повернули головы и застыли в оцепенении. Огромный водяной поток мчался к лагерю. Ему не составило огромного труда пробить себя вход через ветки ивы и заросли камыша.
- УХОДИМ!!! – рёв Лунной Глади потонул в рёве стихии.

Тигролапая лежала, свернувшись клубком. Она не спала, хотя и очень хотела. Сквозняк заставил её поёжиться. Судя по страшным грохотам и шумам, доносившимся снаружи, начался настоящий ураган. Малышка так и замерла на месте. Глоток воздуха встал поперёк горла – пророчество Синего Ворона пришло в исполнение так скоро.
- Просыпайтесь!!! – закричала она. – Нам нужно отсюда выбираться!
Пятнышко открыл глаза и пару раз удивлённо моргнул.
- Быстрее! – воскликнула Тигролапая и застыла. Её взгляд остановился на Иголочке, которая, болезненно съёжившись, отставила больную лапку. Вход в пещеру начало размывать и вода ручейками потекла вниз. Вскоре котята были уже по локти в воде.
- Спасите! – пискнула Кедровка, прижавшись к Лютику. Малыш испуганно перевёл взгляд с сестры на Кедровку.
Сверху послышался грохот и через секунду на земляной пол норы опустился Камыш. Он быстро оглядел испуганный, дрожащих котят.
- За мной! – мяукнул речной воин, беря Иголочку за шкирку. – Конечно, можете бежать, если хотите! - он старался, чтобы его голос выглядел безразличным. – Уговаривать и ловить вас некогда. Вода вот-вот сравняет наш лагерь с землёй…
Камыш двумя сильными прыжками выбрался на поверхность. Последняя земляную камеру покинула Тигролапая. Она посмотрела в спину убегающим. Хвостик Пятнышка растаял, и тут малышка что-то почувствовала в груди - не то голос, не то неимоверное желание во что бы то ни стало помочь своему племени. Она огляделась. Местность была ей не знакома. «Уж лучше умереть, чем погубить своё племя!» - решительно подумала она и помчалась в совершенно противоположном направлении. Гул¸ рёв и бесконечная вода с серым небом сомкнулись, взяв её в круг, но Тигролапая бежала в выбранном направлении. Она, будто не сама бежала, а кто-то нёс её на своих крыльях, подталкивая. Тут ледяной речной поток, прорвавшийся сквозь заросли, сбил малышку с лап. Она отчаянно забарахталась. Её закрутило и завертело, но она из последних сил забила лапами по воде. Рывок и воздух обжёг лёгкие. Тут, как из тумана выплыл уступ - Тигролапая рванулась и до крови впилась когтями в мокрый булыжник. Ей чудом удалось вскарабкаться на него. Вода поднималась неимоверно быстро, малышка прыгнула в подлесок, который уже пожирала вода, и её лапы сразу же принялись увязать в грязи. «Только дальше от воды!» - думала она. – «Лишь бы убежать!» Дождь застилал глаза, но лапы упорно перебирали глину и камни. «Не останавливайся!» - услышала Тигролапая настойчивый шёпот под ухом, но оборачиваться и задумываться над чем-либо было некогда! Вода буквально преследовала её по пятам. «Дерево!» - прошептал тот же самый голос. Малышка огляделась. Вокруг было много кустарников и низеньких деревьев. Тигролапая в отчаянии вцепилась когтями в первое попавшееся - это оказалась берёза. Грязные когти скользили по мокрой древесине. И так разодранные о камень, они сейчас просто пылали неимоверной болью, но малышка не на миг не сомневалась в правильности своего решения. Она стиснула зубы и стала медленно подниматься. Внезапно, что-то ударило в ствол. Тигролапая зашипела и теперь готова была впиться в кору и клыками, чтобы только не упасть. Удар произвёл мощный поток воды и кошечке показалось, что дерево сейчас поддастся натиску и упадёт, но этого не произошло. Достигнув мощной ветки, малышка распласталась по ней. Мощный ветер так и норовил скинуть её, но она держалась крепко. Тигролапая зажмурилась, когда особенно сильный порыв ветра чуть не сорвал её с мокрой ветки. Всё. Пути назад нет. Осталось только надеяться....

Глина проснулась от сильного грохота на улице. Кошка потянулась и привстала. На душе у неё было какое-то страшное и неприятное предчувствие. Снаружи лил дождь, но это не сильно удивило целительницу. Ливни были теперь постоянными гостями. Больше всего Глину волновало долгое отсутствие предводительницы и Полосатого Неба. Они могли пострадать, или попасть под чудищ, или… Кошка помотала головой, отгоняя от себя тревожные мысли. «С ними всё хорошо и они скоро вернутся!» - убеждала она себя. Целительница не имела права вдаваться в панику. Звёздное племя молчало и их немота сильно давила на Глину. Вернулся утренний патруль. Осока вышла им навстречу. Мёд, Черноглаз и Колос были явно чем-то расстроены и обескуражены.
- Понятно, - услышала Глина сухой голос Грозовой глашатой, когда коты отошли.
- В чём дело, Осока? – спросила кошка, присаживаясь рядом. – Что случилось?
- Нас отделило от земель племени Ветра. А река сильно разлилась. Настолько сильно, что деревья на нашем берегу теперь по самые кроны в ней!
- Но она же не доберётся до нашего лагеря!? – испугалась целительница.
- Не должна, - кисло покачала головой Осока,- но, если дождь будет продолжаться, то, боюсь, нам всем придётся несладко!
С этими словами она поднялась и принялась созывать племя, чтобы сообщить им кошмарные новости. Глина медленно потащилась в свою пещеру. «Ну, за что же Звёздные предки их так невзлюбили?»

34

XXVIV
Полосатое Небо медленно плелась за Пыльноушкой, размышляя, что же делать дальше! Они со Звёздной Пылью оказались в ловушке. Полосатая воительница подняла взгляд на свою предводительницу – та держалась достойно: поднятая голова, спокойный голос, грациозный шаг и твёрдый взгляд. Было невозможно понять, что чувствует Звёздная Пыль на самом деле. Сама Небо сперва обрадовалась – ведь ужасные обстоятельства предоставляли ей возможность подольше не разлучаться с Ветрозвёздом, но потом кошка вспомнила о племени, оставленном на том берегу. «Они, должно быть, нас ищут!» - с грустью размышляла Полосатое Небо. – «Волнуются!» Тут же ей вспомнились и потерянные котята, и воительница поняла, что они со Звёздной Пылью должны во что бы то ни стало вернуться домой. За своими мыслями Небо и не заметила, как они вернулись в лагерь племени Ветра. Звёздная Пыль и Ветрозвёзд тут же удалились в пещеру предводителя, в Пыльноушка уселась сторожить вход. К ней присоединилась пара старших воинов и они принялись живо обсуждать происходящее. Полосатое Небо вздохнула. Её правое ушко обескуражено повисло. В детстве Чернокрылая постоянно смеялась над вислоухой подругой. Это и вправду смотрелось очень забавно. Небо повредила ухо давно, ещё будучи маленьким котёнком. «Что ж, - воительница привстала и медленно отправилась к большой иве, провожаемая настороженными взглядами котов, - что было – всё прошло! Теперь нужно немедленно отсюда выбираться!» Она улеглась на шершавый ствол и уставилась в крону зеленеющей листвы. Время ползло ленивой улиткой. Наконец, из пещеры вышла Звёздная Пыль, а за ней, понурив могучую голову, шёл Ветрозвёзд. Завидев предводительницу, Небо подскочила со своего места и кинулась к ней.
- Мы уходим! – сразу же заявила Звёздная Пыль. – Я решила идти к предводителю племени Теней и просить его о разрешение перейти на свои земли через их владения.
Ветрозвёзд, стоящий за её спиной еле заметно покачал головой и прикрыл глаза.
- Звёздная Пыль, я призываю к твоему благоразумию, - воззвал он, равняясь с ней плечом, - рассчитывать на милость Сумрачных воинов очень глупо! Кто знает, что они ответят!
- Но у нас нет другого выбора, - сухо заметила Грозовая предводительницы, – не идти же мне к Речным котам, верно?
- Зачем вообще куда-то идти!? – поддержала своего предводителя подоспевшая Пыльноушка. – Безопаснее всего будет переждать здесь! Тем более, что мы сами предлагаем вам свою помощь, - последнее глашатая выдавила с еле заметной ноткой злости.
- Я благодарна племени Ветра за помощь, - Звёздная Пыль едко посмотрела на Пыльноушку и перевела взгляд на Ветровёзда, - но я должна как можно скорее оказаться рядом со своим племенем. Я нужна ему!
Огромный кот тяжело вздохнул, взмахом хвоста остановив готовую пуститься в спор Пыльноушку.
- Как знаешь, Звёздная Пыль! – тихо проговорил он.
За время всей беседы Полосатое Небо не сводила с него взгляда, жадно запоминая все движения головы, хвоста и лап. Все взгляды и слова. Звуки голоса и подрагивание усов с ушами. Ей хотелось просто расплакаться от безысходности. Казалось, что она самая несчастная неудачница из всех когда-либо существующих в лесу, а Ветрозвёзд бесстрастно смотрел на Звёздную Пыль.
- Чем раньше мы выступим, - услышала Небо голос своей предводительницы, - тем быстрее окажемся дома! Кроме того, быть застигнутыми днём на вражеской территории лучше, чем ночью!
С этими словами тёмно-серая кошка чинно кивнула предводителю племени Ветра и повернулась к выходу.
- Вам не нужно сопровождение? – устало, без эмоций и энтузиазма спросил Ветрозвёзд, всё ещё сидя посреди поляны.
- Нет, - Звёздная Пыль обернулась через плечо и улыбнулась, - вы и так много для нас сделали!
Полосатое Небо снова побрела сквозь папоротники, выводящие к вересковому полю. Она уже совершенно во всём запуталась. В чувствах, в мыслях, в направлении и даже во времени. Если бы не золотистый хвост Звёздной Пыли, то грозовая воительница давно бы потерялась в этом бесконечном зелёно-желто-лиловом море пятен. А предводительница всё шла. Поступь её была тверда, намерения непоколебимы.
- А почему бы нам не пройти тайком по их землям? – Полосатое Небо слышала свой голос со стороны и он показался ей хриплым и глухим. Удивительно, как кошка, идущая впереди, могла расслышать её слова.
- Тайком пробираются только лазутчики или бродяги, - невозмутимо ответила Звёздная Пыль, - я с честью пройду на их землю и попрошу разрешения, чтобы никакой кот не мог попрекнуть Грозовое племя нарушением территорий или шпионством!
Тон говорящей звучал настолько убедительно, что такие возражения как «Так было бы безопаснее!» или «Мы бы не потеряли так много времени!» показались бы пошлыми и неуместными. «Если бы все предводители были бы такими же справедливыми и честными, как Звёздная Пыль, то не стоило бы бояться войн!» - с благоговением подумала полосатая воительница. Между тем солнце всплывало на свой небесный трон. Заморосил мелкий дождик. И так влажная земля стала расползаться под кошачьими лапами. Тут Звёздная Пыль остановилась и принюхалась.
- Гремящая тропа рядом!!! – заметила она, поворачивая голову из стороны в сторону. – Нам осталось совсем немного!
Теперь Небо и сама ощущал противный смрад и вонь, исходящий от дороги.
- Быстрее! – Грозовая предводительница ускорила шаг до рысистого бега.
Полосатое Небо еле поспевала за ней. Сердце так и грозилось выскочить из груди, а дыхание взять и остановиться. Грязь комками летела из-под когтей, иногда попадая в рот и тогда ей приходилось сплёвывать. Наконец, бешеная гонка закончилась и обе кошки стояли по одну сторону Гремящей тропы. Здесь она поворачивала. Чудище пронеслось по ней, разбрызгав своими лапами воду.
- Ох уж мне эти дружеские встречи с чудищами! - проворчала Полосатое Небо, чувствуя, как по телу, от хвоста до кончика ушей, проходит ледяная дрожь от воспоминания о прошлом «свидании» на подобной тропе.
- Не трусь, - Звёздная Пыль усмехнулась в усы, - не стоит бояться тех, кто никогда не сойдёт с одного места! Нужно опасаться тех, кто тебя окружает! – она многозначительно подмигнула полосатой воительнице и, выждав удачный момент, серой тенью метнулась на ту сторону дороги.

Синий Ворон схватил с земли охапку трав и одним огромным скачком оказался в самом начале процессии. Котов охватила паника. Они метались в неистовом страхе. Их глаза лихорадочно горели. Вскоре волна из вставших дыбом загривков и прижатых к шеям ушей, наконец, сплотилось. Вода залила лагерь. Синий Ворон почувствовал, как его лапы окатило ледяным холодом реки. Ивушка впилась его бока когтями до зубного скрежета, но кот уверенно шёл вперёд. Лунная Гладь невозмутимо бежала сквозь папоротники и камыши. Лебедь неслась следом. Её изящные ушки подрагивали от каждого шума, в глазах застыло затравленное выражение. Кора и Камыш были поставлены в конец процессии - целитель огляделся и увидел, как тёмно-полосатый Камыш уверенно прибавляет темп и нагоняет Ле6едь. Воин что-то быстро прошептал ей на ухо и снова занял старую позицию.
- Ну, что же ты, - прошипел Синий Ворон со злостью глядя на Лебедь, - иди, докладывай своей предводительнице!
Белая кошечка пару раз растерянно огляделась по сторонам, недоумённо хлопая огромными глазами, а потом, будто услышав голос целителя, поравнялась с Лунной Гладью и что-то горячо зашептала ей на ухо. Речная предводительница не остановилась, но её голова резко повернулась, губы разъехались, обнажая острые клыки. Лунная Гладь точно давала ответ. И, судя по всему, он звучал не очень дружелюбно. Лебедь вздрогнула, потом кивнула и скользнув мимо Синего Ворона, приблизилась к Камышу. Сладковатый и лёгкий запах молодой глашатой на этот раз обжёг горло горечью. Целитель даже закашлялся. «А что, собственно, ждать от неё! – с раздражением подумал кот. – Она лишь выполняет свои обязанности! Кукла, не умеющая думать!» В это время Камыш пронзил Лебедь взглядом и, отстав от племени, кинулся в лес. Синий Ворон больше не мог мучаться от неизвестности. Когда белоснежная глашатая проходила мимо, он хвостом приостановил её, отчего та оцепенело посмотрела на него.
- Что случилось? – чётко спросил целитель, глядя ей прямиком в глаза.
- Потоп, - пискнула Лебедь.
Они шли бок о бок. Лапы увязали в холодной жиже. С неба лил противный дождь. Кругом боролись за жизнь измученные, мокрые и напуганные соплеменники.
- Да неужели? – скривился Синий Ворон. – А Камыш поплавать отлучился, м?
- Нет, - Лебедь быстро опустила ушки, - он ушёл за котятами!
- За какими?
- Я что, постоянно должна перед тобой отчитываться! – вскрикнула Лебедь с яростью. Её глаза горели злостью. Несколько воинов с интересом посмотрели на них. Лунная Гладь обернулась, довольно хмыкнула и улыбнулась. – Я не обязана тебе докладывать что я делаю и как! Понял? Мы всего лишь вместе проходили воинское обучение…
- И были друзьями, - сухо добавил целитель.
- Это неважно! – не унималась белоснежная кошечка. – Твоя мудрость состарила тебя, но это не значит, что я ниже тебя и постоянно должна оправдываться перед тобой! Послушал бы ты, как обращаешься ко мне! Словно воин к провинившемуся оруженосцу, а я, между прочим, глашатай Речного племени, преемница Лунной Глади, будущая предводительница!
Синий Ворон опешил от таких слов, но быстро нашёлся:
- Ну и радуйся всему этому!
- Ну и буду! – в тон ему ответила Лебедь, высоко задрав носик.
Кошечка быстро прошла к предводительнице и кошки принялись оживлённо о чём-то беседовать.
- Боже, - отозвалась со спины Ивушка, - лучше бы я в километре от вас ковыляла, чем оглохла бы!
Синий Ворон довольно заурчал.
- Подслушивать чужие разговоры не хорошо! – шутливо заметил он.
- Да ну!? – удивилась ученица. – Я бы и не подслушивала, если бы могла самостоятельно передвигаться со скоростью нормального кота, но, увы! Я даже подумала не зажать бы мне уши лапами…
- И что???
- Ничего, - Ивушка игриво куснула наставника за ухо, - пришлось бы держаться зубами за уши, и тогда бы ты тоже ничего не услышал!
- Надо было! – слабо улыбнулся Синий Ворон.
Теперь кот смотрел сугубо под лапы, которые уже по самые локти были забрызганы грязью.
- Кстати, - Ивушка чуть не соскользнула со спины наставника, - куда это Колючка подевалась, а?
- А Сирень??? – Синий Ворон так резко скинул голову, что ученице пришлось поглубже вонзить когти.
- Да у Коры твоя Сирень! – проворчала маленькая целительница.
Кот огляделся и вправду заметил маленький комок шерсти в зубах Коры. Несчастная Мята так и носилась вокруг старшей воительницы.
- И вот ещё что, - продолжала неугомонная Ивушка, - куда это мы все тащимся?
Целитель был готов взвыть от её любопытства. Самому ему сейчас было совершенно всё равно куда и с кем идти.
- Не знаю, - просто ответил он.
Вода, к счастью, отстала и осталась позади. Казалось, что никто из Речных воинов не боится оказаться в речном потоке. Вокруг было море из перекатывающихся под мокрой шкурой мышц, лопаток. Всё утомились, а Лунная Гладь невозмутимо вела их вперёд. Наконец, предводительница остановилась и довольно посмотрела куда-то вниз. Остальное племя тоже медленно подходило и опускало головы. Когда Синему Ворону удалось протиснуться к вершине пригорка, рот сам открылся от удивления. Перед ними лежала граница с племенем Теней, и, судя по всему, Речная предводительница решила пересечь её.

35

XXX
Вода всё пребывала. Грязные потоки тащили с собой сорванные ветки, камни и прочую лесную грязь. Пару раз Тигролапая видела проносившегося в круговерти воды кролика или белку. «Несчастные зверьки! – думала малышка, крепче вонзая коготки в мокрый ствол. – Интересно, что сейчас происходит дома?» Берёзка изредка покачивалась от врезающихся в неё более мощных потоков или камней. Очередной сильный удар чуть не сбросил кошечку. Казалось, что время прекратило своё существование и в мире, кроме воды, дерева и холода ночи, больше ничего не осталось. Внезапно до ушей Тигролапой донёсся еле заметный писк. Малышка навострила уши и до боли принялась вглядываться в окружающую её тьму.
- Здесь есть кто-нибудь!!! – громко крикнула она, понимая, что если бы это была погоня, то они бы так не пищали. Кроме того, Камыш чётко сказал, что никого удерживать и преследовать не будет! – Умно, - проворчала уже себе под нос кошечка, - ещё пару ночей на этом дереве и мне придётся куковать с воронами!
Новый писк перервал её милые раздумья. Теперь он послышался несколько ближе. Тигролапая снова закрутила головой в поисках источника звука. На этот раз она увидела какой-то тёмный предмет. На фоне затонувших стволов и воды он прорисовывался очень чётко. Малышка напрягла зрение. Она была уверена – писк доносился именно оттуда.
- Эй, там на… - она замялась, не зная, как назвать непонятный предмет, - лисьем дерьме! – на большее в данной ситуации остроумия у Тигролапой просто не хватило. Какого же было её удивление, когда ей ответили.
- Эй, там на дереве! Не уж то белки разговаривать научились!
Малышка с радостью узнала голос Пятнышка. На душе сделалась так хорошо и легко, что она чуть не соскользнула со ствола.
- Паркуйся сюда!
- Не могу! – теперь она увидела, что «лисьем дерьмом» оказалась чья-то подстилка смешанная, по непонятным причинам, с древесиной. Котёнок распластался по ней, выпустив при этом когти и готовый впиться в плотик даже зубами.
Тем временем его относило всё дальше и, хотя течение среди деревьев было не очень сильным, всё же риск утонуть у котят был. При чём, не малый!
- Держись! – Тигролапая, не помня себя, опустилась на самую низкую ветку. Ниже её был только сучок.
На раздумья времени не оставалось, поэтому кошечка прыгнула и на сучок, чуть не соскользнув и не обрушившись в воду.
- Прыгай! – крикнула она Пятнышку охрипшем от страха и холода голосом.
Плотик относило всё дальше. Его крутило и вертело. Пятнышко заколебался. На секунду Тигролапая поймала испуганный взгляд его синих глаз, и ей тоже стало неимоверно страшно. Страшно за его жизнь! Но в следующий миг котик изловчился и из последних сил оттолкнулся от плотика задними лапами. Громкий всплеск и вот уже его тельце закрутило в ледяном водовороте. Его маленькая голова то появлялась, то скрывалась в пучине. Но он, всё же, рассекал лапами воду и приближался к дереву, на котором застыла Тигролапая. Кошечка не могла пошевелиться от страха и волнения. Она так и приросла к ветке. Внезапно какой-то новый поток сбил и закрутил Пятнышко. Он полностью ушёл под воду.
- НЕТ!!! – закричала малышка и всем телом подалась вперёд.
Когти царапнули по суку, вес перевалился на передние лапы и Тигролапая, повисла над самой кромкой воды. Речной холод лизнул её хвостик и мурашки пробежались от хвоста до носа. Малыша уже смутно понимала, что происходит. Она очень боялась упасть, но ещё больше её трясло от страха за Пятнышко. Изловчившись, кошечке удалось повернуться. Нерушимое спокойствие воды довело её буквально до паники.
- Пятнышко! – пискнула малышка.
Лапы принялись соскальзывать. Вот уже задние лапы намокли от бушующей водной стихии внизу. «Какой смысл во всём этом, - пронеслась в голове Тигролапой идея, - погибнуть или выжить!» Тело закоченело, вокруг вода и голые стволы деревьев, Пятнышко скрылся под водой… Смысл! Когти сами по себе медленно ползли вниз, оставляя на коре неглубокие бороздки, а кошечке уже было всё равно.
- Не уж то поплавать решила, а? – послышался рядом хриплый голос.
Он неожиданности Тигролапая чуть не выпустила спасительный ствол.
- Да помоги же мне! – Пятнышко их последних сил цеплялся за дерево. Он был по самую шею в воде, которая хлестала и мотала его, пытаясь отодрать от коры и унести с собой.
- Сейчас, сейчас, - забормотала кошечка. Её словно подбросила и она уже не помнила, как оказалась на крепком суку.
Малышка ухватила Пятнышко за шкирку и помогла ему взобраться на ветку повыше. Так они и поднимались, пока не достигли крупной ветки под самой кроной. Котёнок весь дрожал. Вода ручейками стекала с его мокрой тёмной шерсти.
- Что здесь делаешь? – Тигролапая во все глаза на него смотрела.
- Когда ты убежала, я улизнул следом, - просто ответил он. – Я не хочу быть оружием против собственного племени!
Кошечка так и заурчала от радости, а Пятнышко принялся вылизывать себя против шерсти.
- Давай помогу! – Тигролапая провела языком по его загривку. Потом ещё. Котик принялся мурлыкать. Так они и сидели. Вдвоём. На дереве, вылизывая друг друга И малышка перестала бояться. Теперь они что-нибудь придумают.

Громозвёзд лежал в своей пещере изучая стены. Они были влажноваты от земляных испарений. Более того, сезон дождей вилял на почву в Сумрачном лагере не очень хорошо. Предводитель перевернулся на бок.
- Что за ночь! – проворчал он.
С улицы то и дело доносились происки стихии. Ветер и дождь не смолкали, радуя всех песнями урагана. Но, похоже, только им казалось, что они радуют. На сомом деле, коты уже были готовы лезть на деревья от воды. Громозвёзд недовольно скребнул пол своей пещеры. Он всё думал о разговоре с Лунной Гладью.
- Заполучить земли Грозовых воинов, - размышлял он в слух, - было бы не плохо! Их территории находятся на возвышении и потопы никогда не касаются их. Племя Ветра тоже редко страдает от паводков, но зато там страшны засухи! – мощный кот потянулся и присел на своём гнёздышке, не в силах заснуть. – Захватив эти два племени мы могли бы поделить их! Лунная Гладь придумала очень хорошо… Кстати! – в нос Громозвёзду ударил слабый запах Речного племени.
Предводитель встряхнулся и выглянул из пещеры. В лагере было всё тихо. Дождь по прежнему стекал в яму для добычи. Кот подошёл в стёкшейся там лужице и наклонился, чтобы попить. Утолив жажду Громозвёзд снова огляделся. Тишина и спокойствие. Камнепад дремал возле входа. Фигура его была слегка сгорблена, глаза прикрыты, а хвост лениво мотался во сне из стороны в сторону. Предводитель приблизился в горе-часовому.
- Как дела на посту? – прошипел он ему в самое ухо.
Камнепад вздрогнул, подпрыгнул на пару метров вверх и ощетинил шерсть, но увидев, что перед ним стоит предводитель, мигом её пригладил и виновато отвёл взгляд.
- Всё тихо и спокойно!
- Да ну? – прищурился Громозвёзд и обошёл воина кругом. – Тогда прислушайся и принюхайся!
Камнепад поспешно принялся выполнять приказ. Он сильно хорошо знал, что кого-кого, а Громозвёзда злить не стоит. Вот уж у кого был свирепый нрав.
- Речные коты! – судорожно выпалил он.
- Вот-вот, - кивнул Громозвёзд, оставаясь при этом абсолютно спокойным.
- Надо бить тревогу! – вскочил Камнепад.
- Цыц! – рявкнул предводитель. – Сколько их и кто!
- Я не, - забормотал было часовой, но поймав яростный взгляд Громозвёзда, сглотнул и снова принюхался. – Лунная Гладь, Лебедь, Корень, Акварель… О, великое Звёздное племя! Да их там два или три боевых отряда!
- Вот теперь поднимай панику! – не своим голосом крикнул Громозвёзд. Ему показалось, что земля уходит у него из-под лап от злости. Он ощетинился и кинулся к самому выходу, встав в середине и расправив свои широкие и мускулистые плечи. Он был готов защищать своё племя, но никак не думал, что от предполагаемых союзников.
Между тем Камнепад по очереди заглянул в палатки воинов и оруженосцев. Вот уже из пещеры воинов высунулся Шиповник с Когтелапом и Нагаром, а из пещеры оруженосцев выкатился Зверобой, воинственно вздыбивший шерсть и выпустивший когти, словно неприятели были уже в лагере.
- Никогда не доверял этим Речным котам! – буркнул он на ухо Колокольчику.
Кошечка согласно кивнула. Громозвёзд всё стоял, чувствуя, как за его спиной собираются воины, готовые встретить удар вместе с ним. Хвоя вылезла из детской и встала у выхода, воинственно помахивая хвостом. Взгляд её глаз так и говорил: «Расцарапаю морду первому, кто приблизиться к котятам!» Между тем ветки боярышника зашевелились и показалась Лунная Гладь. Они с Громозвёздом встретились глазами.
- Здравствуй, Лунная Гладь, - слегка насмешливо проговорил Сумрачный предводитель, выпуская когти. – Приятно вновь встретиться с тобой! Не уж то захват леса ты решила начать с моего племени, а?
- Что ты, - помотала головой Речная кошка, - у меня и в мыслях нападать на тебя посреди ночи не было!
- Тогда зачем же ты привела сюда всё своё племя? – Громозвёзд явственно слышал, как зашипел Кактус и ощетинился рядом Шиповник
- Мы пришли просить об убежище! Наш лагерь затопила вода! – голубые глаза Лунной Глади блеснули в призрачном свете Луны, просачивающейся блеклым светом через ели.
Громозвёзд задумчиво склонил голову на бок, взвешивая только что услышано и пережитое.
- Ладно, - наконец, махнул он хвостом, - оставайтесь!
Гул облегчения прошёлся по толпе Речных воинов.
- Но, - Сумрачный предводитель остановил свой спокойный и невозмутимый взгляд на Лунной Глади, - ты сама знаешь, что со мной шутки плохи! – его янтарные с красноватым отсветом зрачки угрожающе блеснули. – Шиповник, - могучий кот обернулся к своему глашатаю, - помоги гостям устроиться!
Предводитель медленно направился к своей пещере. Коты расступались в стороны, давая ему проход. На лицах Теневых воинов читалось недоразумение.
- И мы позволим им остаться у нас!? – громко воскликнул Зверобой.
Громозвёзд остановился и посмотрел на строптивого оруженосца сверху своего немалого роста.
- Все претензии будешь предъявлять завтра, - угрожающе улыбнулся он. – А сегодня, я сказал, отбой!
Услышав слова предводителя коты начали медленно расходиться по палаткам. Шиповник суетился с Речными гостями, а Лунная Гладь направилась за Громозвёздом. Она явно хотела с ним что-то обсудить.
- Тебе помочь? – Лебедь подошла к Шиповнику и устало улыбнулась.
Сумрачный глашатай быстро посмотрел на неё, окинув взглядом с кончиков ушей до хвоста. Белоснежная кошечка явно пришлась ему по душе.
- Иди, отдыхай лучше, - пробормотал он и вернулся к своим обязанностям. Лебедь пожала плечами и прошла в палатку воинов.
- А наша Лебедь времени не теряет, - Ивушка насмешливо толкнула Синего Ворона в бок.
- Да мне всё равно, что делает Лебедь! Я иду к Хвощу и если не хочешь остаться ночевать прямо здесь тебе лучше перестать болтать и поторопиться!
Юная ученица сделала вид что сильно обиделась и, высоко задрав хвост прошествовала к пещере Сумрачного целителя.
:(

36

- Ты ещё не передумал захватить весь лес? – спросила Лунная Гладь, едва зайдя в пещеру Громозвёзда.
- Если честно, чуть не передумал, когда ты пришла со всем племенем в мой лагерь! – ухмыльнулся Сумрачный предводитель. – Но суть от этого не изменяется – я всё ещё не против присоединить к своим территориям новые земли!
- Неужели, ты думал, что я нападу среди ночи на своих союзников? – искренне поразилась Лунная Гладь.
- Откуда мне знать, - сухо ответил Громозвезд. – Я ведь не представляю, что у тебя на уме!
- Ну, знаешь ли, - Речная кошка потянулась. – Я не настолько глупа, чтобы терять таких союзников и половину леса в придачу!
- Хочется верить, - прищурился могучий предводитель. – А не захочешь ли ты потом расширить свои владения до всего леса, а?
- Вряд ли, - Лунная Гладь лениво лизнула себя в грудку. – Но я могу задать тот же вопрос и тебе!
- Не думаю, - фыркнул Громозвёзд, - мне и половины будет достаточно…
На минуту воцарилась тишина. Оба предводителя сидели и молча смотрели друг друга, пытаясь отгадать истинные мысли друг друга.
- Мы потеряли двоих Грозовых котят во время потопа, - наконец, выдавила Лунная Гладь. – Но у нас осталось ещё трое, так что, Грозовым придётся признать поражение!
- Ясно, - кивнул Громозвёзд.
Внезапно в пещеру вбежал Шиполап, даже не возвестив о своём приходе.
- Громозвёзд! Звёздная Пыль, - глаза глашатая так и сверкали, - она там… Возле скалы!
Сумрачные предводитель переглянулся с Лунной Гладью.
- Скажи, что я скоро буду! – ответил он Шиполапу, и, когда тот покинул пещеру, перевёл взгляд на Речную предводительницу. – Ну, что скажешь?
- Я скажу, что мы должна взять её в плен! – подскочила Лунная Гладь. – Тогда, наши шансы на победу увеличатся!
Громозвёзд довольно хмыкнул.

Полосатое Небо изнывала возле камня. Её так и колотило от нехорошего предчувствия.
- Что это ты так волнуешься? – мурлыкнул кто-то рядом.
Грозовая воительница обернулась на голос и увидела Лебедь. Ту самую кошечку, которая помогла спасти Грозовее племя в прошлый раз.
- Привет, - довольно проурчала Полосатой Небо. – Просто не по себе в чужом лагере…
- А зачем вы вообще сюда пришли? – Речная глашатая недоумённо посмотрела сначала на Звёздную Пыль, а потом снова на свою собеседницу.
- Мы шли к Высоким Скалам за советом Звёздных предков, - полосатая кошка поскребла лапками землю, - но в дороге нас накрыл сильный дождь, и мы попали в трясину. Если бы не воины Ветра, мы бы погибли! Они благородно предложили нам ночлег и пищу, но ночной ливень затопил их и наши границы и мы не смогли попасть домой! Тогда Звёздная Пыль решила попросить разрешения у Громозвёзда пройти через его территории…
- Понятно, - пошевелила ушками Лебедь. Было видно, что она искренне сочувствует несчастным. – А не проще было бы переждать, ну… - она замялась, - или просто пройти по территории племени Теней. Так бы вы потеряли меньше времени!
- Молодёжь, - проворчала Звёздная Пыль, - ждать у нас нет времени, но это не может объяснить незаконное вторжение на чужие земли, ведь так?
Речная глашатая виновато улыбнулась и кивнула.
- И теперь, всё, что мы хотим, так это вернуться домой! – закончила Грозовая предводительница и вернулась к умыванию.
- А как дела у вас? – поспешила спросить Полосатое Небо, чтобы загладить неудобную паузу.
- Не очень, – понуро вздохнула Лебедь, - ночью наш лагерь затопило и мы вынуждены были просить помощи у соседей!
На секунду в синих глазах белоснежной кошки промелькнула какая-то мука и неуверенность. Но это продолжалось всего лишь миг.
- Понятно! – участливо произнесла Полосатое Небо.
- Лебедь! – громкий и властный голос заставил всех троих обернуться. – Что ты болтаешь?
Перед ними собственной персоной стояла Лунная Гладь.
- А ну, немедленно, распредели охотничьи патрули! Проверь старейшин и котят!
Речная глашатая опустила голову и поспешно кинулась в палатку старейшин.
- Приветствую тебя, Звёздная Пыль! – Громозвёзд вышел следом за Речной предводительницей. – Зачем пожаловала на наши территории.
Звёздная Пыль поднялась и выпрямилась. Её шерсть была прилизана волосок к волоску, желтые глаза уверенно блестели.
- Я бы хотела попросить разрешение на переход через твои территории, - и рассказ, который Полосатое Небо только что рассказала Лебедь, был пересказан Сумрачному предводителю.
- Глупо, однако, - сухо улыбнулся он, когда Звёздная Пыль закончила. – Ты нарушила границы, а, следовательно, я могу делать с тобой что захочу! – могучий кот оскалился.
Внутри у Полосатого Неба всё сжалось. Холодок пробежал по шерсти.
- Взять их и посадить в тюрьму! – закончил Громозвёзд и не один мускул не дрогнул на его лице.
- Ага, - довольно добавила Лунная Гладь, - можете посадить их к нашим пленникам!
- Но это против Воинского Закона! – шерсть Грозовой предводительницы встала дыбом.
- Ты на моей территории, - заметил Громозвёзд, - так что здесь командую я!
- И Лунная Гладь! – прошипела Звёздная Пыль. – Вы ещё заплатите за это перед Звёздным воинством!
Когтелап, Камнепад и Лавр быстро окружили грозовых кошек. Полосатое Небо ощерилась.
- Не стоит! – холодно сказал Звёздная Пыль и выпрямилась. – Эта падаль не стоит наших усилий! Живыми мы отсюда таким способом всё равно не выйдем!
Полосатая так и застыла от изумления, но в следующую секунду тоже опустила шерсть и лишь с ненавистью посмотрела на Лавра.
- Уводите их! – махнул хвостом Громозвёзд, даже не обратив внимания на слова Звёздной Пыли.
Кольцо сомкнулось и Грозовым кошкам ничего не осталось, как следовать за своими конвоирами.

37

XXXII
- Молодец Лютик, - буркнула Кедровка, когда их, одного за другим, скинули в земляную яму для пленников. – Ты их упустил!
- А я никого и не удерживал! – огрызнулся котёнок. – То, что Пятнышко и Тигролапая сбежали даже к лучшему!
- Ага! Поплавать во время наводнения очень полезно, - съехидничала Кедровка. – Грозовые коты не умеют плавать!
- Да что ты говоришь!? – в тон ей ответил Лютик. – Я об этом даже не догадывался!
- Да перестаньте вы! – рявкнула Иголочка. Это отняло у неё последние силы, и она безвольно опустила голову. – Только ссор ещё не хватало! Надо надеяться на то, что с ними всё в порядке!
- Ладно, ладно, - Лютик приблизился к сестре и прижался к её боку. – Конечно, с ними будет всё хорошо!
- И всё же, как ты мог упустить их! – обиженно пробормотала Кедровка. – Ты же шёл последним!
Лютик поднял на неё свои голубые глаза, в которых читалось явное раздражение.
- Тигролапая сначала отстала, а потом кинулась бежать куда-то, - его голос звучал спокойно, - и ты полагаешь, что мне надо было подбежать и всё рассказать Камышу?
Кедровка замялась.
- Или, - продолжал котик, - орать на весь лагерь о её исчезновении? А Пятнышко сам попросил меня прикрыть его! Это его решение, ясно! Да и я остался только из-за Иголочки…
- Мне так жаль, - подала голос раненная, - из-за меня мы остались в плену.
- Не вини себя, - тихо проговорила Кедровка. – Нам остаётся надеяться лишь на Звёздное племя.
Тут послышался шорох. Несколько камушков скатилось с верхушки, и котята увидели Синего Ворона. Могучий кот перекинулся несколькими словами с Остроушкой, сторожившей пленников, а затем в один огромный прыжок оказался на дне ямы.
- Кидай! – целитель повернулся к тому месту, откуда только что спрыгнул сам.
Щупленькая маленькая кошечка, стоявшая на верху оврага покосилась на Остроушку и скинула вниз какие-то травы.
- Здравствуйте! – Лютик не скрывал своей радости видеть Синего Ворона.
- Привет, - Ворон улыбнулся котёнку, - как у вас дела?
- Хуже и быть не может! – оптимистично заявила Кедровка и уставила наверх. – Кто это? – она показала носом на кошечку, которая скинула травы и теперь стояла с Остроушкой.
- Моя ученица Ивушка, - целитель снова обернулся. – Ивушка, спускайся сюда!
- Но мои раны, - неуверенно пролепетала та.
- Ничего страшного, - махнул хвостом Синий Ворон, - раны уже заросли и кости срослись! Тебе нечего бояться!
Ивушка ещё немного помялась, а потом скатилась на дно ямы.
- Да уж, - пропыхтела она, отряхивая свою золотисто-серую шёрстку, - ну, и спуск, я скажу!
- Не ворчи! – Синий Ворон дружески лизнул её в ухо и приблизился к Иголочке. – Гной! – тяжело вздохнул он, после недолгого осмотра.
- А это опасно? – Лютик с надеждой уставился на кота.
- Нет, если во время вылечить! – ответила за наставника Ивушка.
Тем временем Синий Ворон выбрал из горстки принесённых трав какие-то листья.
- Предупреждаю сразу, - целитель серьёзно посмотрел в искажённые болью глаза Иголочки, - будет больно, но если ничего не делать, то ты лишишься, лапы и никогда не станешь воином!
Иголочка лишь судорожно кивнула, давая согласие на действия целителя. Синий Ворон пережевал траву.
- Принеси воды, - велел он Ивушке.
Ученица покорно сорвала со стен ямы мох, коего было очень много, и намочила в лужице с чистой дождевой водой. Синий Ворон принялся за дело, а все остальные с замиранием сердца следили за его действиями. Сначала он тщательно промыл рану дождевой водой, а затем принялся с силой втирать пережёванную траву. Иголочка то и дело вскрикивала, но тут же брала себя в лапы, стискивала зубы и продолжала терпеть. От каждого её вздоха Лютик вздрагивал, а Кедровка испуганно смотрела на Ивушку. Вскоре процедура была закончена.
- Вот и всё, - Синий Ворон отступил и присел в сторонке. – Жить будешь!
- Спасибо! – горячо поблагодарил Лютик целителя.
- Да не за что! – отмахнулся кот. – Это моё призвание, так что не стоит благодарностей!
- Что с нами будет? – серьёзно спросила Кедровка и в упор посмотрела на Ворона.
Целитель в свою очередь внимательно посмотрел на кошечку.
- Не знаю, - честно признался он. – Настали те времена, когда… - он не успел договорить. Сверху послышался шум и все дружно повернулись на звук.
- Попрошу без лапоприкладства! – услышали они властный голос.
- Я ослышалась, или это говорит Звёздная Пыль!!!? – Кедровка так и подпрыгнула от возбуждения. Её зелёные глаза загорелись отчаянной надеждой и уставились на Лютика.
- Похоже, что она, - одними губами пролепетал котик, затаив дыхание.
- И не надо меня толкать, - продолжал всё тот же голос, - я, между прочим, предводительница, а вы, хотя и вражеские, но воины!
- Ишь, разболталась! – ответил кто-то грубо. – Прыгай туда!
- Захлопни пасть, невежа! – послышался другой разъярённый голос. – А иначе я не побрезгую причесать тебя по носу когтями!
- И Полосатое Небо тоже здесь! – даже Иголочка оживилась. – Они пришли спасти нас!
Но то, что случилось в следующую секунду, убило всю надежду. Сверху послышался грозный рык, и что-то коричнево-полосатое обрушилось в яму. Снова послышалось шипение и на дно оврага спустилась Звёздная Пыль. На секунду предводительница застыла в недоумении. Её золотистые глаза широко распахнулись.
- Лютик, Кедровка… - пролепетала она. – Вы живы!!! – последнее кошка произнесла с нескрываемой радостью и облегчением.
- Мы знали, что вы придёте нас спасти!
Позабыв, что перед ними сама предводительница котята кинулись ей на встречу, и тут же зарылись в пепельном боку Звёздной Пыли. Она и не подумала отстраняться и лишь, как мать, нагнулась к ним, лизнув каждого в темя.
- Лютик, Кедровка? – простонала Полосатое Небо, со стоном приподнимаясь. Переднюю лапу так и раздирало от боли. – Иголочка? – воительница повернула голову к серой малышке, которая лежала в сторонке и лишь безучастно улыбалась. Услышав своё имя, кошечка повернулась и зажмурилась. На её глазах появились слёзы.
- Скоро мы пойдём домой?! – подскочила Кедровка. Её хвостик беспрестанно мотался из стороны в сторону, а личико так и светилось от счастья.
Звёздная Пыль задумчиво посмотрела на неё.
- Не знаю, - честно призналась предводительница. – Мы теперь все пленники?
- А вы…, - запнулся Лютик, - разве вы… Вы не пришли нас спасти? – до него медленно доходила суть происходящего, так как он был ослеплён радостью встречи.
- Нет, - покачала головой кошка. – Мы, если честно, и не знали, что вы здесь…. Мы уже думали, что никогда вас больше не увидим…
- А Тигролапая !? А Пятнышко!? – встрепенулась Полосатое Небо, так, что Синий Ворон, осматривающий её лапу, ошеломлённо дёрнул ухом. – Где они? Что с ними???
- Успокойся, - посоветовал ей целитель, но Грозовая воительница даже не обратила на него внимания.
- Они убежали, - коротко ответил Лютик и поскрёб лапкой землю. – Они хотели вернуться домой и…
Полосатая Небо не дослушала и обессилено рухнула наземь. Синий Ворон продолжил осмотр, но боль, казалось, уже не тревожила кошку.
- Вывих, - вздохнул кот, оторвавшись от лапы, - не серьёзный, но…
Целитель не закончил. Он резко надавил на лапу. Послышался руст и вскрик. Полосатое Небо вскочила и ощетинилась.
- Больно! – прошипела она, еле удерживаясь на трёх лапах.
- Ну и что, - невозмутимо посмотрел на неё Синий Ворон, - зато поболит и перестанет! Теперь кость на месте и дискомфорт приносят лишь растянутые связки…
- Спасибо, - буркнула полосатая, всё ещё недоверчиво глядя на целителя, и снова бухнулась на землю. Взгляд её янтарных глаз остановился на одной точке.
Ивушка, до сих пор молчавшая, шёпотом спросила:
- А что с ней?
- Очень тяжёлая болезнь, - вздохнул Синий Ворон, - называется тоска и лечению, увы, не поддаётся…
- А как вы попали сюда? – выдохнула Кедровка, наблюдавшая за всей сценой распахнутыми от удивления глазами.
- Ходили к Материнскому Истоку, - Звёздная Пыль подошла к Иголочке, лизнула её между ушек и прилегла рядом, - в пути нас застал сильный дождь! Потом мы попали в топь по ту сторону Гремящей Тропы, а воины Ветра нас вытащили и приютили. Ночью шёл сильный дождь и границы размыло, так что единственный путь домой лежала через Сумрачные земли. Я решила поступить по чести и попросить Громозвёзда разрешение на переход через его территории, но просчиталась с его благородством и… вот, мы здесь! – она тяжело вздохнула и осмотрела место заключения. Край, с которого они спустились, был земляным и взрослый кот вполне, хотя и с трудом, мог взобраться по нему наверх. Другой же край был крутым и скалистым, и взобраться на него можно было лишь в том случае, если бы выросли крылья.
- Да как он посмел! – прошипела Кедровка.
- Посмел, как видишь, - не весело усмехнулась Грозовая предводительница. – Лунная Гладь его убедила…
- Лунная Гладь!!! Как я её ненавижу! – ещё больше ощетинилась малышка. – Вот бы встретить мне её на узкой тропе! Уж я тогда впилась бы в её поганую глотку и…
- Замолчи! – шикнула на неё Звёздная Пыль. – Какой бы она ни была, но она предводительница и Звёздное Племя одобрила её главенство над Речным племенем, поэтому мы должны уважать, если не её, так хотя бы выбор Звёздных Предков!
Кедровка недовольно фыркнула, но перечить предводительницы не посмела.
- Мы, пожалуй, пойдём, - Синий Ворон склонил голову на бок, - а то целительские обязанности не ждут!
Звёздная Пыль поднялась.
- Спасибо тебе, Синий Ворон, - благодарно сказала она. – Мы стольким обязаны тебе!
- Ерунда, - махнул хвостом целитель. – Я лишь поступаю по зову сердца, пусть оно и не всегда соглашается во мнении с предводительницей! – он подмигнул Лютику и повернулся к своей ученице. – Пойдём, Ивушка!
Пёстрая кошечка согласно кивнула, попрощалась со всеми и лишь потом полезла на крутой спуск. Синий Ворон страховал её снизу. Его сильные мускулы перекатывались под тёмно-синей шкурой.
- Да пребудет с вами Звёздное Племя! – на прощанье сказал он и кончик его хвоста скрылся наверху.

Тигролапая не знала, сколько они просидели на дереве, но вскоре небо стало окрашиваться бледным светом утра.
- Пятнышко, - позвала она, - как ты думаешь, что нам делать дальше?
Тёмный, пятнистый котёнок задумался.
- Знаешь, - наконец, вымолвил он, - думаю, нам стоит попробовать найти сухое место и действовать дальше…
- Например, поохотиться! – распушилась Тигролапая.
- А ты умеешь? - недоверчиво покосился на неё Пятнышко.
- Нет, - ничуть не унывая, ответила кошечка, - но всё когда-то делается в первый раз, так что, думаю, попробовать стоит! Только вот, как нам перебраться на сухую землю? – она печально окинула взглядом затопленный по самые ветки подлесок.
Повисла пауза.
- Может, по веткам попробуем? – предложил Пятнышко.
- А что! – взбодрилась Тигролапая. – Это идея!
Малышка тут же вскочила и медленно, маленькими шажками пошла по ветке. С каждым миллиметром ветка всё сужалась.
- Я впервые жалею, что не белка! – подбадривая саму себя, пропыхтела она.
Достигнув почти самого конца кошечка спружинила задние лапы и что есть силы прыгнула, стараясь не думать о том, что будет, если она просчитается и рухнет в воду. Когти скребнули по древесине, ветка прогнулась и Тигролапая повисла на ней, отчаянно брыкая задними лапами.
- Помогите! – пискнула она, чувствуя, как скользкая от воды ветка уходит из-под лап.
- Не паникуй! – рявкнул Пятнышко. На секунду перед малышкой промелькнули его встревоженные синие глаза. – Не болтай задними лапами! Лучше используй их как балласт!
Резкий тон друга подействовал, и кошечка закинула заднюю лапу на ветку…
- А что если я упаду!? – дрожа от страха, пискнула она.
- Не думай об этом! – всё тем же тоном ответил Пятнышко. – Но если, всё же, упадёшь, то мне придётся прыгать следом и вытаскивать тебя! Вода холодная, между прочим! Плавать не охота, так что соберись-ка!
Кошечка стиснула зубы и, поглубже вонзив когти стала медленно заползать на ветку. Очутившись у ствола соседнего дерева, Тигролапая всё ещё не могла успокоиться. Она и не заметила, как Пятнышко оказался рядом. Он ласково лизнул её в ухо.
- Ты молодчина! – прошептал он ей на самое ухо. – Ну, как? Всё в порядке?
Малышка попыталась восстановить дыхание.
- Всё нормально, - пролепетала она. – Как тебе удалось так быстро перескочить с ветки?
- Не знаю, - пожал котёнок плечами, - я, как-то об этом не думал! Я хотел побыстрее оказаться рядом и успокоить тебя! – он дружески боднул её в бок. – Пойдём дальше?
- Пойдём! – Тигролапая поднялась и отряхнулась. – Покажи, как ты перепрыгиваешь!
- Без проблем!
Так котята медленно и осторожно перебирались по деревьям, ища сухое место. Солнце уже стояло высоко в небе, когда Пятнышко, наконец, воскликнул:
- Суша!!! Да здравствует Звёздное Племя!!!
- Ура!!! – завопила Тигролапая, позабыв, что ещё здесь охотиться собирается. Вспомнив об этом, она замолчала и принялась скакать уже в безмолвном восторге.
Она оказалась права, когда говорила, что большинство живности будет ютиться на не тронутых водой территориях. Нос уже блаженно щекотало запахами живности, до селе не встречавшимися малышке. Рот наполнился слюной к сладостным ароматом примешался какой-то чужой, неприятный запах. Аппетит моментально пропал.
- Что это? – недовольно спросила она, спрыгивая с дерева следом за Пятнышком.
Котёнок не ответил и кошечка уже хотела было поинтересоваться, не проглотил ли он язык от голода, как слова застряли у неё в горле. В восьми кроличьих прыжках от них стояла большое рыжее животное с узкой мордой.

38

XXXIII
- И что теперь? – услышал Синий Ворон довольный голос Лунной Глади, проходя мимо пещеры предводителя.
- Я бы хотел спросить это у тебя? – хмыкнул в ответ Громозвёзд.
Целитель махнул хвостом Ивушке.
- Иди, проверь, как там Весенняя Сирень, а я скоро приду! – прошептал он, прижимаясь к огромному камню рядом с входом в палатку.
Щупленькая ученица лишь кивнула и кинулась выполнять приказ. Синий Ворон затаил дыхание и, навострив уши, прислушался к разговору предводителей.
- Думаю, мы останемся здесь до Совета вместе с пленниками, а во время Великого Перемирия, объявим Грозовым котам о наших намерениях! – протянула Речная кошка.
- И, считаешь, они сдадутся? – недоверчиво спросил Сумрачный предводитель. – А что если они нападут на нас, попросив союза у племени Ветра!
- Мы просто не дадим им такой возможности! – вскинула голову Лунная Гладь. – Или они сдают свой лагерь, или котята со Звёздной Пылью и воительницей будут убиты!
- Не плохой ход мысли, – одобрил Громозвёзд. – А вдруг Грозовое племя не согласится?
- Тогда возвращаемся в лагерь, убиваем пленников и готовимся к войне! Хотя нет, - бормотала Лунная Гладь, - не будем возвращаться! Нападём на них сразу после Совета!
- Умно, - кивнул могучий кот. – А что, если сбежавшие котята вернуться в лагерь и расскажут всем об этом и Грозовые коты придут на Совет готовыми ко всему!?
- Вряд ли, - фыркнула Речная предводительница, - в такой потоп и взрослый кот не каждый выживет! Что уж говорить о котятах… Тем не менее, - она слащаво улыбнулась, - нужно начать усиленную подготовку к войне. Совет уже не за горами, а ещё куча всего, что нужно сделать!
Синий Ворон со своего подслушивающего пункта полоснул когтями землю в немой ярости. Тут послышались шаги, и целитель весь напрягся, приготовившись к самому худшему – быть обнаруженным вражескими воинами.
- Подслушиваешь? – волнение сменилось злостью. Опять Лебедь! Ну, почему она всегда появляется там, где не надо!?
- Нет! - в слух огрызнулся кот. – Ждал тебя и твоего вопроса!
Взгляд белой кошечки моментально остыл, и сине-голубые глаза превратились в два ледяных осколка.
- Да что ты говоришь!? - прошипела она делано-изумлённым тоном. – А думала, что иду с докладом к Лунной Глади, а оказывается ты тоже ждёшь меня и какого-то вопроса… Дай-ка подумать,– Лебедь прищурила свои огромные глаза. – А, знаю какой вопрос! – она на секунду замолчала, а потом рявкнула. – Что ты здесь, лисы тебя побери, делаешь?
На мгновение целитель оцепенел от сердитого тона, но тут же нашёлся:
- Я тоже с докладом к предводительнице, - холодно ответил он.
Тем временем голоса в пещере смолкли. Видимо, предводители обнаружили присутствие посторонних.
- Лебедь, Синий Ворон??? – буркнула Лунная Гладь, выходя из пещеры и слегка щурясь от блёклого солнечного света. – Что вам надо?
- Хотела доложить, что с племенем всё хорошо, - тут же отрапортировала белоснежная кошечка. – Я только что проверяла детскую и старейшин – всё замечательно!
- Как идет подготовка оруженосцев? – тем же недовольным тоном продолжала допрос Речная предводительница.
- Двое воинов вышли из лагеря со своими учениками, остальные отправились на охоту или в патрулирование вместе с воинами Теней.
- А ты? – Луна Гладь медленно перевела холодный взгляд на своего целителя. - Что тебе надо?
- Хотел доложить, - в тон ей ответил Синий Ворон, - что все пленники целы и здоровы. У одного котёнка была сильно вывихнута и расцарапана лапа. Теперь для полного выздоровления ей необходимо только время, - кот откашлялся. – У Грозовой воительницы несерьёзная растяжка, а Речные коты здоровы все. Весенняя Сирень идёт на поправку.
- Замечательно, - сухо ответила Лунная Гладь. – Свободны!
Лебедь кивнула и удалилась, а Синий Ворон, понурив голову, поплёлся следом. Ему дико не нравилось то, что замышляет Речная предводительница.

- Что это? – прошептала Тигролапая, чувствуя как липкий страх овладевает телом.
Животное клацнуло жёлтыми клыками.
- На дерево! – крикнул Пятнышко и помчался назад.
Кошечка стояла, не в силах пошевелить и кончиком хвоста, а чудище уже хищно направилось к ней. Его жёлтые глаза поблёскивали в предвкушении добычи. Тигролапая услышала шум собственной крови в ушах. Страшное животное уже мчалось к ней. И время вдруг остановилось на миг. Малышка увидела слюнявую пасть, острые когти и зверский оскал. Всё это было настолько рядом с ней, что она могла чувствовать нестерпимый смрад, исходящий из пасти хищницы. Внезапно что-то тёмное метнулось к животному.
- БЕГИ!!! – это был голос Пятнышка.
Котёнок повис на острой морде лисы, и что было силы вонзил когти. Тварь зашипела и принялась яростно мотать башкой. Тигролапая как во сне подлетела к гладкому стволу и взобралась на ветку. До неё смутно доходил смысл происходящего. Она очнулась лишь тогда, когда лиса в ярость скинула когтистой лапой Пятнышко, и тот упал прямо к самым корням её убежища. Тигролапая, не помня себя, с воинственным криком спикировала на чудище прямо с дерева. Животное как раз приближалась к котёнку, чтобы его прикончить. Её расцарапанную, кровавую морду исказило что-то на подобие ухмылки. Именно это кошечка увидела отчётливо, прежде чем её коготки впились в морду лисы. Тварь тут же принялась вставать на дыбы и вертеть головой. Перед самым носом Тигролапая увидела два жёлтых, холодных глаза… Глаза! Малышка изловчилась и со всей силы ударила когтистой лапой по глазам. Враг издал вопль и интуитивно попятился. Тигролапая не собиралась сдаваться, и, опьянённая криком боли, нанесла ещё один удар! Ещё и ещё! Лиса взревела, подскочила и обеими лапами скинула кошечку с морды. Малышка приземлилась на мокрую, пожелтевшую траву и тут же оскалилась, готова к нападению, но животное не собралось нападать. Оно с громким визгом умчалось в поляны, оставляя за собой кровавые следы. Тигролапая тяжело дышала.
- Пятнышко! – спохватилась она и помчала к другу.
Котёнок лежал в том же положении. Его бок был изодран и блестел от крови. Шерстка на тяжело вздымающихся боках побагровела и лишь чуть приоткрытые глаза говорили о том, что он ещё в сознании.
- Пятнышко, - у кошечки перехватило горло, - ты только не умирай!
В горле встал ком, по щекам потекли слёзы.
- Здорово мы её, а? – с трудом выдавил котёнок.
Тигролапая почувствовала нестерпимую горечь вины. Если бы она не стояла, как тетеря, то Пятнышко сейчас был бы здоров!
- Ты просто герой! – малышка прилегла с ним рядом и принялась вылизывать его рану.
Тут же почувствовался солоноватый привкус крови, но кошечка продолжала работать языком. Ей сейчас было абсолютно всё равно, и она хотела лишь того, чтобы с её другом было всё в порядке. Глаза Пятнышка медленно закрылись и только учащённое дыхание говорило о том, что он всё ещё с ней.
Повисшую тишину нарушило едва различимое шуршание. Тигролапая резко вскинула голову и повернулась на звук. В воздухе резко запахло племенем Ветра. Тут же из-за колючего кустарника, росшего на другом конце поляны, вышел большой серый кот с пятнистой шкурой. Следом за ним выбежала кошечка, ученица, по всей видимости. Её густая светло-пепельная шерсть цеплялась за колючки.
- Нарушители, - кот медленно подошёл к котятам. – Я – патрульный племени Ветра, Ветроух! А это моя ученица – Чистюля! Что вам надо на нашей территории!
Пока воин говорил, Тигролапая сообразила, что они находятся на границах племени Ветра и Речного племени. Она посмотрела на Пятнышко, который тяжело сопел, и на его разодранный бок, потом снова повернулась к Ветроуху.
- Мы – Грозовые котята, сбежавшие из Речного плена, и направляющиеся домой!
Чистюля с состраданием посмотрела на несчастных.
- А что ним? – она кивнула на Пятнышко.
- Мы столкнулись с лисой, и он меня спас!
Патрульные недоверчиво переглянулись.
- Лиса, говоришь? – задумчиво протянул Ветроух.
- Да,- кивнула малышка, чувствуя, как по телу разливается усталость.
- И как вам удалось с ней справиться? – продолжал допрос воин.
- Мы выцарапали ей глаза!
Кот искренне поразился смелости малышей.
- Не всяким котятам удаётся целыми выйти из схватки с лисой! – пробормотал он.
- Не целыми, а живыми! – поправила наставника Чистюля, покосившись на раненого Пятнышко.
- Ладно, - выдохнул, наконец, Ветроух. – Пойдём! – он аккуратно взял за шиворот окровавленное тельце котёнка и пошёл сквозь заросли.
Чистюля поравнялась с Тигролапой, которая с трудом переставляла лапы.
- А сколько вам лун?
- Одна с половиной, - безрадостно ответила малышка, не заметив ошарашенного вида собеседницы.
- Рановато для путешествий по лесу, - отметила ученица из племени Ветра.
Кошечка лишь устало кивнула.
Они долго шли через лес, перебираясь через канавы и поваленные деревья, а Тигролапая молила Звёздных предков о том, чтобы с Пятнышком всё было в порядке. И, вот, процессия приблизилась к лагерю. Это можно было понять по утоптанной тропинке и сильному запаху Ветровых воинов. Ещё через некоторое время они уже стояли посреди поляны, у подножия массивного валуна.
- Что произошло? – могучий силуэт большого кота показался на камне.
- Мы нашли их у границ с Речным племенем, предводитель, - доложил Ветроух.
На поляну вышел Белоглаз, и тут же подбежал к Пятнышку, безвольно лежащему на земле. Следом за целителем показалась и Чистюля. Вместе они потащили его в целительскую пещеру.
- Это котята Грозового племени, - Тигролапая слышала голос воина сквозь туман. Глаза слипались, сознание гасло с каждой секундой. – Они сбежали… - это было последнее, что услышала кошечка, перед тем как провалиться в сон.

39

XXXIV
Осока вернулась с вечерней охоты. Она не хотела заходить в лагерь, чувствовать напряжение и страх, разлитые в воздухе, видеть отчаянные взгляды соплеменников и слушать пронзительную тишину, такую необычную для её племени. Перед самым входом в лагерь кошка сделал два уверенных вдоха и шагнула вперёд. Всё было так, как она и предполагала. Пыльца и Мёд молча сидели возле папоротников и смотрели отрешёнными глазами, словно думали о чём-то своём. Колос вяло умывался. Притихшие старейшины жевали только что пойманную дичь, а оруженосцы забились в пещеру.
- Мы не можем быть так долго без предводительницы! – горько пролепетала Пшеница, когда Осока проходила мимо неё. – Ты должна идти к Лунному Камню…
По толпе пробежался шёпот.
- Нет, - глашатая освободила рот от жирного кролика, - Звёздная Пыль и Полосатое Небо вернуться! Вот увидите…
- Луна полнеет, - проскрипела Дымноушка. – Скоро Совет!
- И что с того? - раздражённо повела плечом Осока.
- А то, что закон велит…
- Да какой может быть закон, когда предводительницы нет! – сорвалась кошка. – Раз её нет, то мы должны ждать! Она ушла к Лунному Камню и скоро вернётся!
Не желая больше никого слушать, глашатая отправилась на поляну целительницы, чтобы хоть там найти покой. Она застала Глину за смешиванием трав.
- Что случилось? – целительница тут же встрепенулась, увидев понурый взгляд Осоки.
- Требуют, чтобы я пошла к Лунному Камню, - выдавила та в ответ.
Глина промолчала.
- Тебе придётся идти, - после некоторой паузы ласково проговорила она.
- Я не пойду! – отрезала глашатая. – У Звёздной Пыли ещё много жизней и она вернётся!
- И ты хочешь, чтобы с каждым днём племя всё больше и больше впадало в панику? – зелёные глаза Глины светились мягким огнём.
Осока недоверчиво и устало посмотрела на неё.
- Пожалуй, ты права, - выдохнула она. – Я пойду к Лунному Камню!
Целительница одобрительно кивнула.
- Но, - продолжила кошка, - не для того, чтобы занять место Звёздной Пыли, а для того, чтобы разыскать её!
Глина не нашла, что возразить, настолько её поразили слова глашатая.
- А иначе – нет! – отрезала Осока и ушла, убедившись, что в своём лагере она не найдёт спокойствия.

Лебедь лежала в пещере воинов. Её ноздри щекотал странный запах: смесь запахов Речного и Сумрачного племён. Было тепло и спины спящих вздымались ровно и спокойно, в так стрекотанию кузнечика. Глашатая перевернулась на другой бок. Её очень поразило вероломство предводительницы и холод Синего Ворона. Всё её нутро кричало о том, что она должна помочь несчастным пленникам, и тут же её сознание рисовало ответные последствия подобного милосердия: крах планов Лунной Глади, раскрытие её предательства… А что же тогда с ней будет дальше? Кроме того, ей не хотелось терять доверия предводительницы, которая искренне верила в неё. Лебедь отчаянно искала причину такой ненависти Лунной Глади к Грозовому племени. Это можно было оправдать властолюбием и желанием выжить за счёт чужих земель, но что-то подсказывало молодой глашатай, что причина кроется совершенно в другом. Кошка вспомнила своё детство, когда Лунная Гладь была её наставницей. Вспомнила, с каким терпением, любовью, заботой и нежностью она её учила всему, что необходимо воину и даже больше… Сколько раз они разговаривали и как прекрасно понимали друг друга. Лебеди, найдённой осенью в лесу, казалось, что предводительница её мать. И тем больнее было кошке думать о предательстве. Но в последнее время Лунная Гладь резко изменилась.
Не в силах больше думать об этом, Лебедь поднялась и побрела к выходу, аккуратно обходя спящих котов.
Поляна была пуста, только неподалёку сидели два кота. Чуть приблизившись, Лебедь узнала в них Нагара и Зверобоя.
- Подумай над этим, - бросил Нагар своему собеседнику и направился в воинскую пещеру.
Котик проводил кота недовольным взглядом и снова уставился в небо. Речная глашатая, немного помявшись в стороне, наконец, приблизилась к нему.
- Добрый вечер, - кошечка вежливо склонила голову.
- Привет, - ответил Зверобой, продолжая смотреть на звёзды.
Лебедя немного поразил тон ученика. Он ведь всего лишь ученик, и обязан обращаться к ней по званию. Тем не менее, она решила пропустить это мимо ушей.
- Почему не спишь?
- Не спиться, - коротко ответил котик. – Я думаю.
- О чём?
- Звёздные предки слепые? – Зверобой резко перевёл глаза на Лебедь, отчего та вздрогнула. – А у предводителей совершенно нет чести?
Глашатая сглотнула.
- Не стоит судить обо всём так категорично, - мягко начала она.
- Стоит! – перебил её Зверобой. – Я принял веру в Звёздное племя не для того, чтобы нарушать их волю и не для того, чтобы предавать воинский закон!
Кошечку поразили меткие слова Теневого ученика.
- Я – не с рождения дикий кот, - после небольшой паузы добавил котик, - но я всё равно не понимаю смысл всех действий своего предводителя!
- К сожалению, понимания действий своих предводителей реже, чем выполнения их приказов, - печально заметила Лебедь, ощущая, что её собеседник прав.
- Когда я пришёл сюда, то мне сулили свободу. Свободу воителя! – Зверобой произнёс это с нотками иронии. – И что получилось? Я лишён воли! Я не могу слушать своё сердце, рискуя стать предателем в глазах племени.
Речная глашатая прониклась глубоким уважением в Зверобою:
- Я тебя понимаю, - грустно улыбнулась она. – И мне приходиться не легко. Я ведь тоже не одобряю войн!
- Ты не подумай, что я трус, - буркнул ученик, - но кровопролитие тоже должны быть с целью, если этого уж не избежать!
- Ты прав, - согласно кивнула Лебедь. – Должны быть причины! Я в толк не возьму, почему Лунная Гладь и Громозвёзд так ополчились против Грозового племени…
- Я не знаю, - пожал плечами Зверобой.
- Я знаю! – Нагар, всё это время слушающий разговор, вышел из тени большого кустарника рядом с воинской пещерой. – По-крайней мере про одного из них!
Лебедь смутилась.
- Ты всё слышал?
- Да, - кивнул Сумрачный кот. – Мы с Зверобоем уже обсуждали эту тему! – воин подмигнул своему ученику, но тот лишь понуро опустил голову. – Громозвёзд, еще, будучи глашатаем, имел отношения с Грозовым племенем! – он понизил голос до свистящего шёпота.
- Не очень хорошие? – предположила Лебедь.
- Наоборот, - улыбнулся Нагар. – Хорошие. Немного романтического характера…
- Но это ведь противоречит всему происходящему сейчас, - запуталась Речная глашатая.
- А вот и нет, - Сумрачный воин махнул хвостом. – Громозвёзд приглашал Грозовую кошку в наше племя, но она его предала…
- Но это же сугубо личное! – запротестовала Лебедь.
- Личное, - кивнул кот. – Но для нашего предводителя это было вызовом чести, поэтому он теперь на всё согласиться, чтобы отомстить за оскорблённые чувства!
- Глупо, - сухо заметил Зверобой.
- А почему вас это так волнует? – белоснежная кошечка удивлённо перевела взгляд с одного собеседника на другого.
- Война – не всегда наилучший способ решения разногласий, - серьёзно заметил воин. – Кроме того, после того, как Лунная Гладь уничтожит Грозовое и племя Ветра, снова будет война. Теперь уже между двумя противниками!
- Но почему вы говорите мне всё это? – выдохнула Лебедь.
- Потому что ты спросила, - Зверобой снова посмотрел ей в глаза. – Потому что больше никого это не мучает, - он махнул хвостом в сторону воинской пещеры, где было тихо и спокойно.
- Знаете, - глашатая слегка улыбнулась, - я думала даже освободить пленников!
- Это можно, – задумчиво протянул Зверобой.
- Нужен только план, - согласно кивнул Нагар.
- Нас уже трое! – Лебедь загорелась энтузиазмом. Что-то подсказывало ей, что она на правильном пути.
- Четверо, - со стороны целительской поляны спустился Синий Ворон, и остановился в полуметре от беседующих. – Я знаю, что мы можем помочь ситуации. Более того, скажу, что мы просто обязаны это сделать.
Все дружно повернулись в Речному целителю. Между тем кот приблизился к беседующим и понизив голос до шёпота, стал излагать свой план.

Тигролапой снилось, как она бежит по тёмному, незнакомому лесу, а по пятам за ней несётся вода. Сквозь это кошмарное видение малышка отчётливо чувствовала знакомый запах, такой родной и близкий. Вскоре она поняла, что его оставила их предводительница.
- Звёздная Пыль! – что было сил крикнула Тигролапая. – Ты где?
Малышка не помнила, сколько она кричала, прежде чем кто-то ласково потрогал её за плечо. Сон медленно таял, и, вскоре Тигролапая поняла, что лежит в целительской пещере и на неё участливо смотрит Белоглаз.
- Тебе приснился кошмар, - участливо произнёс он, когда когти сна немного отпустили котёнка. – Почему ты звала Звёздную Пыль?
Тигролапая мотнула головой из стороны в сторону, чтобы привести мысли в прядок. Запах предводительницы теперь был размытым, но он был!
- Запах, - пролепетала малышка одеревенелыми губами, позабыв обо всё остальном. – Здесь её запах!
- Да, - осторожно кивнул целитель. – Она была здесь.
- Когда!? – Тигролапая моментально вскочила, но почувствовав жгучую боль в боку, вновь опустилась на подстилку.
- День или два назад, - озадаченно ответил Белоглаз. – А ты должно быть…
- Котёнок Грозового Племени, Тигролапая! – ответила малышка, чувствуя, как часто бьётся её пульс. – А зачем она сюда приходила?
- Они с Полосатым Небом, кажется, ходили к Материнскому Истоку, - забормотал кот, - но на обратном пути попали в трясину и мы их вытащили…
- Где они теперь? – бесцеремонно перебила целителя Тигролапая.
- Пошли в Племя Теней…, - Белоглаз перевёл дух, чтобы закончить фразу, но малышка ему не дала.
- Зачем? – выпалила она. Её синие глазёнки расширились от изумления.
- Я только что хотел об этом сказать, леди, - проворчал Белоглаз. – Ну, вы и прыткая я скажу!
- Зачем? – повторила Тигролапая, не слушая его недовольства.
- Чтобы попросить разрешения перейти на свою территорию по их землям. Наши границы с Грозовым Племенем затопило…
Малышка сразу поникла.
- Лагерь Речного Племени затопило, - вздохнула Тигролапая. – Они пошли к Сумрачным воинам, просить о помощи! Мы должны предупредить Звёздную Пыль! – малышка вновь поднялась, и, поморщившись от боли, заковыляла к выходу. – Кстати, - она остановилась, - где Пятнышко?
Белоглаз кивнул в сторону дальнего угла. Там на подстилке, весь в паутине и крови лежал маленький комочек тёмной шерсти.
Тигролапая издала сдавленный стон.
- Он выживет? – она подковыляла к целителю и с надеждой заглянула в его глаза. – Скажите, что он выживет!
- Выживет, - твёрдо кивнул Белоглаз, отводя взгляд в сторону. – Вы не можете покинуть лагерь племени Ветра¸ пока не наберётесь сил, - заявил он.
К удивлению кота, его пациентка лишь подавленно кивнула.
- Как вы оказались здесь? – мягко поинтересовался целитель. – Разве ваше место не в лагере? И как вы оказались в Речном лагере, ведь… Не может быть! – пришедшая мысль испугала Белоглаза и он запнулся на полуслове.
- Речные коты забрали всех котят, - вздохнула Тигролапая. – Нас долго держали в заточении. Мы пытались бежать, но попытка закончилась сильной раной на лапе у Иголочки. Было холодно и сыро. Не знаю, сколько мы там просидели, но начался потоп… Все побежали… И я побежала в другую сторону. Не хотела быть оружием против своего племени! – глаза малышки сверкнули синим пламенем.
- Оружием??? – ошарашено переспросил целитель.
- Да, - безразлично кивнула маленькая собеседница, - Лунная Гладь хотела использовать нас, чтобы захватить власть в Грозовом племени.
Тигролапая рассказывала, а Белоглаз не верил своим ушам и глазам. Неужели, эта малышка могла такое вынести. Она с точностью называла Речных воинов, описывала события и анализировала их, как взрослая.
- Ты кажешься очень взрослой, - серьёзно констатировал Белоглаз, когда она закончила. – Значит, Речные всё же напали на вас?
Тигролапая, пропустив комплемент, кивнула и вновь посмотрела на Пятнышко.
- Я понимаю, - вздохнула она, - что мы сейчас ничего не можем сделать! Но мы обязаны предупредить Грозовое племя до Совета, где находятся остальные и рассказать о планах Лунной Глади!
Целитель задумался. Его левый глаз без зрачка и правый с затуманенным зрачком вперился в пол.
- Хорошо, - наконец, выдавил он. – Я немедленно поговорю с Ветрозвёздом, а ты поспи. Тебе необходим отдых!
Целитель поднялся и направился к выходу. На пол пути Белоглаз обернулся и посмотрел на Тигролапую. Малышка ответила ему долгим взглядом, а потом, доковыляв до Пятнышка, улеглась рядом.

40

XXXV
Была глубокая ночь. Тяжёлые тучи грязной ватой обложили всё небо и выжимали из себя дождь. Кедровка не помнила, сколько прошло времени с того момента, как Звёздная Пыль и Полосатое Небо оказались здесь. Сейчас малышка просто не могла уснуть. Она смотрел на небо, надеясь, что тучи расступятся и вода перестанет литься с неба. В яме, где располагались племенники, было очень сыро. Дождь каплями собрался в чёрные лужи и превращал пересыщенную влагой землю в противную и липкую грязь. Иголочке стало немного лучше. Синий Ворон каждый день навещал их, подбадривая и давая травы от простуды. Нагар и Зверобой по очереди носили им ту скудную дичь, которую удавалось поймать, но узники и этому были нескончаемо благодарны. По началу Звёздная Пыль не верила, что её устранили от собственного племени столь жестоким способом именно тогда, когда она так бедственно нужна своим подчинённым, но потом предводительница смирилась с этим. Кедровка посмотрела на размытый силуэт Звёздной Пыли. Могучая кошка лежала, изящно положив голову на лапы. Её бока мерно вздымались. Иногда она вздрагивала от очередной капли, попавшей за шиворот. «Тучи, тучи, тучи…» - пробормотала малышка. Ей хотелось плакать. Внезапно Кедровка услышала негромкий шорох наверху. Она высунулась из-под навеса и уставилась вверх. На уступе было какое-то оживление.
- Смена сторожа, - подумала она.
Уши Звёздной Пыли дёрнулись и приняли вертикально-настороженное положение. Золотистые глаза распахнулись и уверенно блеснули. Предводительница встряхнулась и распушила тёмную шубку.
- Пора, - тихо но отчётливо произнесла она.
Кедровка не поняла её слов, но боковым зрением заметила, как Полосатое Небо, лежавшая абсолютно неподвижно, вскочила на лапы и подошла к Звёздной Пыли. Та кивнула ей в ответ.
- Пора для чего? – Лютик сонно приоткрыл глаза и позвенул.
- Для побега! – твёрдо заявила воительница. – Пройдёт ещё достаточно времени, прежде чем лагерь проснётся.
Кедровка мало что поняла из её слов, но слово «побег» как команда прозвучало в голове. Малышка почувствовала неимоверную бодрость и силу, которая, казалось, вливалась в неё с каждым вдохом. Лютик тоже поднялся и, отряхнувшись, потянулся. Идея о побеге взбаламутила его разум.
- А как же Иголочка? – встревожено спросил котёнок.
- Мы потащим её в зубах! – улыбнулась Небо. – А теперь внимание, я взберусь наверх и избавлюсь от сторожа, а вы бегите.
Звёздная Пыль согласно кивнула. Кедровка хотела было сказать, что это очень опасно, но не успела. Полосатое Небо скрылась в темноте.

Тигролапая провела в целительской пещер два дня. За это время она значительно окрепла. Пятнышко тоже пошёл на поправку. Он даже мог поднимать и есть самостоятельно. Раны дико болели и Белоглаз боялся, как бы малыш не подхватил какую заразу, но пока, слава Звёздному Племени, его опасения не оправдывались. Воители Ветра были очень добрым к котятам.
Наступила третья ночь с того дня, как обездоленные малыши оказались в лагере соседей. Тигролапая расположилась рядом с Пятнышком, сонно прислушиваясь к его тяжёлому дыханию. Хотя о нём заботились и лечили его, кошечка чувствовала, что ему приходятся тяжело. Сам Пятнышко старался выглядеть бодрым и, насколько это возможно, здоровым, но Тигролапая то видела, сколько усилий у него это требует. Из-за крепко сплетённых ветвей целительской палатки было видно небо. Серое, тяжёлое, ночное. Малышка вздохнула. На миг между тучами образовалась разорванная дыра, в которую боязливо глянула Луна. «Скоро Совет», - отметила про себя Тигролапая и от этой мысли сердце ей забилось сильней. Так сильно, что порой перехватывало дыхание. Малышке представлялись размытые образы Речных и Сумрачных котов, собственный лагерь, испуганные лица соплеменников, застанутых врасплох внезапной атакой, кровавые бои. Малышка даже не заметила, что сидит с распахнутыми глазами, настолько яркими были видения. Она не знала, сколько так просидела, но когда очередная дыра проплыла мимо ясного глаза Луны, Тигролапая вновь вскинула голову и решила – она пойдёт по следам Звёздной Пыли и Полосатого Неба, чтобы вернуться домой и предупредить о надвигающейся беде. Пятнышко пусть остаётся и набирается сил, а она потом вернётся за ним. Тигролапой было немого стыдно за то, что она бросает друга в такой момент, но иного выхода не было. Кошечка поднялась, стряхнула с шубки мох и медленно поползла в сторону выхода. Белоглаз спал на своей подстилке, свернувшись тугим клубком. Его серо-сизая шерсть кое-где свалялась и выглядела неопрятно. Во сне целитель племени Ветра казался дряхлым и измождённым стариком. Тигролапая низко-низко припав к земляному влажному полу, ползла мимо него, стараясь создавать как можно меньше шума. Когда малышка достигла выхода, то обернулась – всё было тихо и спокойно. Кошечка облегчённо вдохнула мокрый, и оттого тяжёлый, воздух и медленно, огибая лужи, пошла по еле различимому запаху Звёздной Пыль. Он был настолько слабым, что местами обрывался. На входе стоял патрульный и оглядывал поляну лагеря сонным взглядом. Тигролапая решила выбраться без шума, поэтому она поползла за палатку целителя. Стены лагеря были сделаны из терновника и крепко сплетены между собой. Тем не менее, малышке удалось найти прорешь, достаточно большую, чтобы она смогла в неё пролезть.
Воздух был пересыщен водой. Земля расползалась под лапами и Тигролапой с трудом удавалось улавливать запах предводительницы с не намокшей коры и нижних, менее подставленных дождю, листочков. Пару раз зловещую тишину прорезал крик совы. Тогда Тигролапая всем телом прижималась к земле и не двигалась. Границы с Теневой территорией приближалась. Это чувствовалась по изменению вида растительности и почвы. Кроме того, начало пахнуть старым патрулём Сумрачного племени. Небо побледнело в предвестье новой зари, когда, почти улетучившийся, дух Грозового племени стал сильнее. Изможденная и до кончиков ушей перепачканная грязью Тигролапая стразу же насторожилась, потянув носом воздух. Она вся обратилась во внимание. Тишина. Малышка продолжила свой путь. Вот она уже пересекла границу, как внезапно раздались яростное шипение и вой. Тигролапая вздрогнула, когда узнала, чьи это вопли. Она со всех сил кинулась на звук, проваливаясь в глубокие лужи и скользя по мерзкой грязи. Картина, которая перед ней открылась была ужасна: Полосатое Небо с силой полосовала когтями здоровенного кота и кошку. Шерсть на спине храброй воительницы торчала дыбом, глаза превратились в две янтарные щёлочки. Она издавала негодующее и, в то же время, отчаянно шипение и скалила клыки. Звёздная Пыль тоже щерилась на окружающее её кольцо воинов. Кедровка, Лютик и Иголочка были с ней. Они плотно прижимались к бокам кошки, воинственно шипя на врагов.
- Отстаньте от них! – не помня себя, завопила Тигролапая. – Оставьте нас в покое.
На секунду все замерли и обернулись. Глаза Полосатого Неба расширились.
- Беги! – крикнула она. – Тигролапая, убегай!
Здоровый котище отшвырнул молодую кошку и кинулся наперерез малышке. Его мощные лапы выбивали по земле дробь, разбрызгивая грязь, но Тигролапая не собиралась убегать. Она была готова выстоять до конца. Пусть она даже не ученица, пусть её не учили сражать, но она не могла убегать, когда её друзья и предводительница нуждались в помощи. Тигролапая распушила загривок, оскалила клычки, приготовившись встретиться лицом к лицу с взрослым воином, которого, судя по всему, совершенно не смущал тот факт, что он нападает на беззащитного котёнка. Момент, казалось, растянулся в вечность. Вот нападающий в прыжке выпустил когти и замахнулся. Огромная лапа взметнулась в воздух, увлекая за собой капли грязной воды и приготовилась нанести удар. Тигролапая чувствовала, что это происходит в долю секунды, но ей всё равно казалось, что время тянется очень долго. Она рванула между его лап, когти прорезали воздух в миллиметре от её бока, потом послышалось грозное рычание. Малышка не сразу поняла, кто и на кого рычит, и что вообще происходит позади неё. Она обернулась и увидела, как Ветрозвёзд прижимает огромного серого воина к земле обеими лапами.
- Ты совсем потерял совесть, Каменное Сердце! – шипел он, всё глубже вдавливая кота в грязь.
- Не вмешивайся, - захлёбываясь, кричал поверженный. – Это не твоё дело!
Тигролапая огляделась. С предводителем племени Ветра пришёл Белоспин и Ветроух. Они в два огромных прыжка достигли Звёздной Пыль и Полосатого Неба. Ветроух оскалился на двух котов, судя по всему, из Речного племени, а Белоспин сдерживал натиск Сумрачной воительницы. Из –за спины Втрозвёзда выбежала ещё одна небольшая чёрно-белая кошечка и тут же кинулась на подмогу. Пока воины Ветра сдерживали нападавших, Звёздная Пыль и Полосатое Небо перебрались за спину к Ветрозвёзду.
- Прекратить! – рявкнул предводитель, и толкнул Каменное Сердце когтями.
Ветроух и Белоспин, послушно отступили и встали рядом с предводителем, но в их глазах по-прежнему горела ярость, а выпущенные когти говорили о том, что воины готовы в любой момент вновь кинуться в атаку.
- Сорока, - укоризненно окликнул Ветрозвёзд чёрно-белую кошечку, которая продолжала скалиться на Сумрачную воительницу. Когда и Сорока встала рядом с соплеменниками, Ветрозвёзд сверкнул голубыми глазами и произнёс, обращаясь к соперникам:
- У вас есть какие-то вопросы?
- Да! – прошипел Каменное Сердце. – Вы находитесь на наших территориях и это наши пленники, поэтому отдайте их и убирайтесь, пока мы не разорвали вас в клочья!
Ветрозвёзд спокойно принял это заявление, а Ветроух злобно осклабился:
- А ты попробуй, отбери!
Полосатое Небо, бока и глаз которой украшали кровоточащие царапины, поравнялась с воинами Ветра, приняв боевую стойку. Звёздная Пыль тоже вышла вперёд и, хотя её вид был не агрессивным, но в глазах было что-то такое, отчего казалось – она порвёт первого, кто сделает шаг навстречу.
- Это бессмысленно, - заметил Ветрозвёзд. – Нас больше! Сейчас мы уйдём отсюда, и вы ничего не сможете сделать! Если, разумеется, вы не хотите расстаться с жизнью!
Каменное Сердце яростно сплюнул, но ничего не мог поделать.
- В лагерь! – скомандовал предводитель племени Ветра и повернул в сторону своей территории. Сорока, Белоспин и Ветроух, пристроились в конце, на случай, если Сумрачные и Речные воины всё же осмелятся напасть. Звёздная Пыль и Полосатое Небо с Иголочкой в зубах шли рядом с Ветрозвёздом. Тигролапая всё понимала очень смутно, но чувствовала, как рядом ковыляет Лютик и Кедровка. Малышка хотела что-то сказать, но язык не ворочался от усталости, поэтому она лишь тепло потёрлась о щёки друзей. «Неужели, мы скоро вернёмся домой!»

Обстановка в Грозовом племени накалялась. Точнее, становилась удушающее смятённой. Осока верно выполняла все свои обязанности: патрули исправно обходили границы, не находя там никаких следов, а докладывая лишь о повышения уровня воды, запаса пищи пока хватало на всех, но что-то было не так… Не было предводительницы, и воинов это очень угнетало. Глина, как могла, старалась утешить соплеменников, но юной целительницы это удавалось с большим трудом. «Надуюсь, они скоро вернуться!» - думала Глина, лежа в своей пещере и чувствуя, как беда надвигается на них огромной чёрной тучей.


Вы здесь » Warrior cats! New history! » Литераратурный уголок » Пророчество Зари - фанф по Котам- Воителям